Omöjliga Star Defies Astronomers Teorier

NASAs Wallops Flight Facility, inbäddat på en pittoresk sträcka av Virginia landsbygdskust, har ett aktivt höstlanseringsschema i år, ett tecken på nästan 150 miljoner dollar investeringar av statliga och federala regeringar börjar betala.

Med fyra rymduppdrag som planeras för liftoff i ett spann av ungefär tre månader, arbetar Virginia rymdport i en takt som inte har matchats sedan rymdloppet på 1960-talet.

Enligt sin webbplats har den NASA-ägda anläggningen lanserat mer än 14 000 raketer sedan den grundades 1945. Men huvuddelen av dessa lanseringar var av lätta ljuddämpande raketer som höjdes på suborbitala banor. [Amazing Rocket Launch Photos of 2013]

Bara några dussin lanseringar sätter satelliter i omloppsbana.

För första gången sedan 1970-talet har Wallops en stadig uppdelning av rymdlanseringar under de närmaste åren, då Orbital Sciences Corp börjar flyga resupply-uppdrag till Internationella rymdstationen.

Den första av åtminstone nio Antares raketlanseringar till rymdstationen är planerad till onsdag klockan 10:50 på EDT (1450 GMT). I veckans lansering startas ett demonstrationsuppdrag av Orbital's Cygnus-rymdskepp, och åtta operativa flygningar kommer att följa under ett kontrakt på 1,9 miljarder dollar med NASA.

I en takt på två eller tre resupply-flygningar per år kommer Cygnus-manifestet att hålla Wallops och Virginia Commercial Space Flight Authority, operatör av Wallops launch-pads, upptagna under mycket av decenniet.

"Jag måste säga att det ser ganska bra ut, så att uppdrag fortsätter att komma", säger Bill Wrobel, chef för Wallops Flight Facility.

En tillfällig lansering av Orbitals mindre fastbränna Minotaur-raket som läggs till blandningen ger ett sött recept på Dale Nash, verkställande direktör för Virginia Commercial Space Flight Authority.

Det är allt som hjälper till att placera Virginia Eastern Shore på kartan som ett rymdnav.

Omkring en fyra timmars bilresa sydost om Washington, D.C. ligger Wallops i en region som är känd mer för fabriksbruk, dragningen av de vilda poniesna i Chincoteague Island, och som en weekendresa för landlockade Washingtonians som söker en sommartid.

Men raketlanseringar - och sociala medier - bidrar till att förändra det.

När NASA: s månbundna LADEE-uppdrag sprängde i början av september upplyste streaken i rymden från Virginia både natthimlen och Twitter längs östkusten i en sen nattlansering, synlig från tiotals miljoner människor från New England till North Carolina. [Se Starta bilder av NASAs LADEE-uppdrag]

Uppdraget fick en andra boost på sociala medier förra veckan när en groda fotobomb träffade interweben.

"Antares placerar oss verkligen på kartan eftersom vi kan stödja den internationella rymdstationen, och vi kan sätta upp satelliter i 12 000 pund," sa Nash. "Det är ett viktigt steg. Det var allt från staten Virginia, med kongressstöd från Maryland, få finansiering, godkännande och engagemang att komma in här."

Från och med den 6 september lanseringen av NASAs LADEE lunar orbiter ombord på en Minotaur 5 raket, härrörande från avvecklade fredsbevarande missilstadier, fortsätter den upptagna sträckningen av lanseringen med onsdagens flygning av en Antares booster på en provkörning till rymdstationen.

En Minotaur 1-raket, en mindre version av Minotaur som drivs av Minuteman-missilmotorer, är planerad att spränga den 4 november med en cache på 29 satelliter på ett amerikanska försvarsdepartementets uppdrag.

Manifestet kräver ytterligare en Antares-raketlansering i december på Orbitals första avtalade resupplyflyg till rymdstationen.

"Vi börjar verkligen klicka på alla cylindrar," sade Nash. "Jag tror att vi inte bara kommer att kunna dra av dessa två lanseringar inom några veckor av varandra, men vi kommer att dra av två mer före årets slut."

Virginia Commercial Space Flight Authority, en statlig myndighet i Virginia regering, driver två lanseringsplattor vid Mid-Atlantic Regional Spaceport, kallad känd som MARS. Infrastrukturen är på land uthyrd av Virginia från NASA, som ansvarar för utbudsstöd, säkerhet och raketspårningssystem.

MARS driver kuddar 0A och 0B som ligger ca 1 500 fot (457 meter) från varandra på den sandiga Atlantkusten.

Lanseringsplattan 0A, den nordligaste av dynorna, var den första helt nya lanseringsplattan som byggdes i USA för en flytande bränslefarkost på mer än 40 år. Virginia, Orbital Sciences och NASA delade anläggningens kostnad.

Lanseringsplattorna och Antares-bearbetningshängaren kostar nästan 150 miljoner dollar, sade Nash.

"Det var väldigt utmanande, men vi börjar känna att vi slår vår steg," sade Nash.

Antares-dynan mötte mer än ett år med byggfördröjningar, eftersom ingenjörerna kämpade med dynans flytande bränslesystem, men Nash sa att anläggningen fungerade bra vid första användningen under aprilprövningen av Orbital's Antares-raket. [Foton: Orbital Sciences '1st Antares Rocket Test Flight]

"Även om det bara är vårt andra uppdrag", sade Nash, med hänvisning till onsdagens Antares lansering, "det känns verkligen som om vi har gjort flera. Vi gjorde en hel del testning till att börja med, vi hade två scrubs innan vi lanserade med jungfruflyget. Det är så mycket lättare att få dynan förberedd och redo att ta raketen den här gången. "

Lanseringsplatta 0B, som använder en enklare design skräddarsydd för massivbränslen som Minotaur, användes först vid en satellitlansering under 2006. Den har underlättat fem Minotaur-uppdrag hittills.

"Det är en utmaning," sade Nash. "Lyckligtvis har vi många bra människor.Vi har flera personer som har flyttat hit från rymdprogrammet, främst i Florida, och stort stöd med NASA som tar med människor från olika centra. Men vi har också kunnat hemma - odla mycket talang från det lokala området här, från Virginia, Maryland och några från Delaware, några från Pennsylvania. Vi odlar organiskt våra yngre ingenjörer och tekniker och placerar dem runt de gamla kråkorna som länge varit i branschen. "

Nash sa att hans team på ca 60 ingenjörer och tekniker arbetar med en "rättvis övertid" för att stödja den snabba lanseringskadansen.

"Det här är en stor insats," sade Nash. "De två statsägda MARS-startkuddarna ligger bredvid varandra. Vi är i närheten, så vi måste arbeta runt varandra."

När Antares är borta, kommer uppmärksamhet vid MARS att vända sig till nästa Minotaur 1-lansering i början av november. Uppdraget sponsras av Pentagons Operationsly Responsive Space Office, en enhet som har till uppgift att leverera taktiska och forskningsatelliter på en stram budget.

Minotaur 1: s största nyttolast är STPSat 3-satelliten, som är värd för fem tekniska forskningsbelastningar och en de-bana-modul. STPSat 3 är redan på Wallops förberedd inför lanseringen.

Tjugoåtta CubeSats - små palmstorlekar satelliter byggda av studenter, forskare och kommersiella enheter - håller också på att köra på lanseringen den 4 november.

Då börjar Orbital arbeta med sitt åtta lanseringsavtal med NASA för kommersiell återupplåtning av rymdstationen, som börjar så snart som i december.

Minst två mer Antares lanseringar till rymdstationen är på kran i 2014.

Så länge som rymdstationen fortsätter flyga, kommer den att behöva leveranser, experiment och reservdelar från amerikanska rymdfarkoster som de som utvecklats av Orbital Sciences och SpaceX, NASAs andra fraktleverantör.

Wallops och Mid-Atlantic Regional Spaceport har bankat på det.

"Det bästa är att rymdstationen resupply, jag skulle säga framtiden ser ganska ljus ut," sa Wrobel.