"2001: En Space Odyssey" Creation and Legacy Probed i 50-Ă„rsjubileumsbok

Sätta bort visionen om Bruce Willis brottning med stora rymdstenar som hotar att döma jordens "Armageddon" -stil. Det visar sig att människor borde vara mer oroliga för mindre rymdstenar som exploderar i vår atmosfär.

Medan mindre än jordstörning asteroider, dessa "luftburna"? som rymdstenen som exploderade 1908 högt över Tunguska, Sibirien? är mer omedelbara hot, säger forskare. De kan orsaka lokaliserad förstörelse och kan intrudera i vårt luftrum med liten varningstid.

När en luftburstande asteroid, kallad en bolide, exploderade över en öregion i Indonesien senast i fjol, rockade den invånarnas värld med en beräknad energifrisättning på cirka 50 kiloton, vilket motsvarar cirka 110 000 pund TNT.

Sådana objekt förväntas påverka jorden i genomsnitt varannan tolv år. [Brilliant Fireball Video]

Luftburna fysik

Riskerna med att explodera asteroider och behovet av att hålla koll på farliga objekt i närheten av jorden tog det centrala steget vid september 2010-konferensen i Kalifornien, sponsrat av American Institute of Aeronautics and Astronautics.

"Vi brukade tro att det enda verkliga hotet var från effekter som slog ner marken och att atmosfären skulle skydda oss från de små, säger fysiker Mark Boslough från Sandia National Laboratories i Albuquerque, NM? Vi tänkte aldrig riktigt på luftburna fysik.? Det har inte varit så mycket forskning. "

Med tanke på hans modellering av luftburst påpekade Boslough att mindre NEOs som detonerar i atmosfären släpper ut stark värme och skapar väldigt höga vindstrålar som kan nå marken.

"Så ja, du måste svettas de små grejerna," berättade Boslough på ProfoundSpace.org.

Också en rymdrock som är tillräckligt stor för att göra den djupare in i jordens atmosfär innan den exploderar kan resultera i en sizzling av gaser som förbränner allt som är flyktigt på marken. Vegetation skulle förångas. Klippor skulle smälta för att bilda glas? Kort sagt en helig explosion.

En liknande situation anses ha inträffat i den libyska öknen för omkring 30 miljoner år sedan, sade Boslough. Regionen ströms med ytmaterial smält i glas. Stora avsättningar av splittrat glas upptäcktes där det inte fanns någon.

"Bara statistiskt är det nästan säkert att nästa förstörande effekt kommer att bli en luftburst", sa Boslough.

Fler och fler av de stora NEO: erna hittas, sa han, så den statistiska sannolikheten att jorden blir slamdunked av ett stort objekt går ner.

"Men det finns många, många fler små", sade Boslough och förespråkade en prioritet på att upptäcka mindre kraftfulla, överhängande slagverk. "Om stora dollar ska spenderas tror jag att de borde spenderas på fler teleskop."

Om en liten NEO upptäcktes, säg två veckor i förväg, "vi har inget annat val än att ta slaget," sade Boslough.

När det gäller planeringsförsvars- och avlastningsinsatser rekommenderade Boslough att fokusera mer uppmärksamhet på små luftburna föremål, med "begränsning som en form av civilförsvar".

Tunguska fallout

Den klassiska asteroidhändelsen inträffade för 102 år sedan i Tunguska, sade Boslough. Det innebar ett objekt som bröt upp i ett kaskad sätt, vilket ledde till en snabbt växande eldboll och efterföljande sprängvåg.

"Den sprängvågen slog marken, och vinden i samband med den var hög nog att faktiskt blåsa över träd," sa han.

De nedfällda träden täckte minst 2000 kvadratkilometer (mer än 770 kvadratkilometer)? utan krater i samband med explosionen.

Boslough sa att han enligt hans mening var Tunguska asteroiden troligen ett 40 meter (131 fot) objekt. "Tunguska var inte den nedre tröskeln. Man kan tänka sig något 30 meter över," sa han och i så fall skulle det explodera med lite mindre energi och lite högre i atmosfären.

"Men om du bara råkade vara direkt under den, ja, det kan vara dödligt," tillade Boslough.

Boslough betonade att sannolikheten för en Tunguska är i storleksordningen en gång per tusen år. ? Men nästa objekt som har chansen att döda någon kommer nästan säkert att bli en luftburst som Tunguska? kanske större, kanske mindre? han sa.

Fortsatt hot

Andra panelmedlemmar i AIAA-sessionen, samtidigt som man lyfte fram olika aspekter av NEO-forskning, stämde över det besvärliga problemet med mindre inkommande objekt.

"Vi pratar om de stora hela tiden, och vi blir av med hotet för dem", säger Bill Ailor, chef för Center for Orbital and Reentry Debris Studies.

"Men de små kommer att bli ett fortsatt hot. Och utmaningen är vad vi gör med det", säger Ailor, även en ledande planetförsvarsexpert på Aerospace Corp i El Segundo, Kalifornien. "Vi kanske inte se dem i tid. "

Liknande i sikte var Don Yeomans, chef för NASAs närhetskontor för objektprogram vid Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Kalifornien.

"Vi gör det väldigt bra med att upptäcka de stora. Men vi har en lång väg att gå till de små," tillade Yeomans.

Hans budskap om planetariska försvar:

"Vi måste hitta dem innan de hittar oss."

  • 5 skäl att bry sig om asteroider
  • Bilder - Asteroider Upp Stäng
  • Brilliant Fireball Över New Mexico Fångad i Video

Leonard David har rapporterat om rymdindustrin i mer än fem årtionden. Han är tidigare chefredaktör för National Space Society's Ad Astra och Space World-tidningar och har skrivit för ProfoundSpace.org sedan 1999.