När världen vänder: Night Sky Photographer Snaps Jordens precession

Planeter finns i galaxen. Under det senaste decenniet har forskare upptäckt jätte planeter för det mesta av radiella hastighetstekniker som upptäcker spektralskiftet i en stjärnas ljus orsakad av en osynlig planetkompis.

Denna metod har upptäckt mer än 200 planeter, dominerande stora närliggande planeter som heter "heta Jupiters" som är oskötliga för livet som vi vet.

I den närmaste framtiden, med lanseringen av NASAs Kepler-uppdrag 2008, kommer vi att ha verktygen för att söka bevis på planlösningar av jordens storlek i den bebodda zonen av avlägsna stjärnor.

Sökandet efter livet bortom jorden är sökandet efter ett bra ställe att leva, en beboelig planet, i omlopp om en långlivad stjärna där livet kan uppstå och utvecklas. Den första platsen vi såg var på stjärnor som vår egen Sun, en medelstor, medelålders stjärna. G-stjärnor som solen är stabila i cirka 10 miljarder år, vilket är en bra lång tid för planeter att bilda och livet ska utvecklas. Vi förväntade oss också att hitta solsystem som vår egen med små markplaneter nära stjärnan och större gasformiga planeter längre bort. Denna speciella förebildning kassades med upptäckten av heta Jupiters på 4-dagars banor om sina stjärnor.

Tanken att andra, mindre massiva, mörkare stjärnor än solen skulle kunna vara värd för beboeliga världar har länge diskuterats. En viss klass, M-Stjärnor, är av intresse bara för att det finns så många av dem - de är den vanligaste stjärnan i galaxen. De är de coola stjärnorna som bor i vårt grannskap.

Det finns stort intresse för frågan om M-Stars kan vara värdiga planeter. Skulle planeterna vara tidligt låsta med ett ansikte alltid riktat mot M-Star? Skulle blottar utplåna livet på den lokala planeten? Om M-Stars kan vara värdiga planeter kan livet vara mycket mer utbrett som vi tidigare har tänkt. M-Stjärnor är sålunda intressanta för astrobiologer, inklusive SETI-forskare som söker livet utanför jorden.

I juli 2005 samlades ett team av SETI-institutforskare, som en del av vårt forskningsprogram för NASA-astrobiologinstitut, en mångfaldig grupp av forskare för att överväga - franklyst ompröva - möjligheten att leva på planeter som kretsar M-Stars. Resultaten från denna verkstad publiceras nu som den aktuella frågan om "Astrobiology": Sök efter beboeliga planeter utanför jordens solsystem. Enligt förlaget "Dessa rapporter presenterar de preliminära resultaten och slutsatserna från de senaste studierna om M Star Planets habitat, vilka är planeter om jordens storlek och massa som innehåller tillräckliga mängder koldioxid (CO2) i sin atmosfär för att stödja en stabil vattenkälla på planetens yta. Terrestriska planets livsstil beror i stor utsträckning på avståndet från sin omlopp från närmaste stjärna. De flesta av stjärnorna närmast jordens sol karakteriseras som M-stjärnor och planeter som kretsar M-stjärnor är av särskild betydelse i de pågående Darwin / Terrestrial Planet Finder-uppdrag som utvecklas gemensamt av US National Aeronautics and Space Administration (NASA) och European Space Agency (ESA). "

De samlade dokumenten presenterar den nuvarande förståelsen av M-stjärnor, utforska olika aspekter av M-stjärnor (inklusive dvärg M-stjärnor och lågmassa M-stjärnor), beskriv ansträngningar för att simulera jordliknande planeter, överväga möjliga växthuseffekter i atmosfären av jord- som planeter, och granska de spektrala signaturerna för fotosyntes.

"M-stjärnor är de mest tillgängliga, men utmanande, målen för landsbygdssökningar för bebodd zon", säger journalchef, Sherry L. Cady, doktorsexamen vid institutionen för geologi vid Portland State University. "Potentialen för M-stjärniga beboeliga zonplaneter för att utveckla biosfärerna och behålla dem är bara två av de många anledningarna att inkludera M-stjärnor i sökandet efter bevis på livet bortom Jorden."

Varför är SETI-forskare intresserade av M-Stars? Som Dr. Peter Backus, som observerar programchef för SETI, avslutade i en preliminär rapport om M-Stars-verkstaden, "En ... aspekt av M-dvärgar gör dem intressanta för SETI: de kan vara idealiska värdar för avancerade tekniska civilisationer eftersom de bor en Stjärnor som solen lever (dvs de smälter väte i helium) för endast omkring 10 miljarder år. Ingen M-dvärg som någonsin bildats har ännu dött, ingen M-dvärg kommer att dö i mer än 100 miljarder år. Sådana långa livstider finns stora möjligheter för dessa små stjärnor. "

För de av er som vill dyka djupare in i det här coola ämnet, är resultaten från den första verkstaden tillgängliga för nedladdning, utan kostnad, på Astrobiology magazine.