Massiva Black Hole Bends Light för att förstora distant galax

Den himmelska versionen av Ben Hur rullar en kurs högt över huvudet mellan 8 och 8:30 p.m. lokal tid i veckan: Auriga, Charioteer.

Beroende på hur man tittar på Auriga kan han visualiseras antingen som en drake eller som en femkantig femkant. Constellationens höjdpunkter är den gyllene stjärnan Capella, den näst ljusaste stjärnan för närvarande över horisonten och en rad med tre kluster av stjärnor som är synliga med endast det minsta optiska hjälpen.

Ett stjärnmönster för att få din get

Capella är latin för "she-goat", för en ganska ovanlig anledning. Auriga är en konstellation där de gamla bilderna och betydelserna av stjärnnamnen har blivit hopplöst blandade från två antika uppfattningar.

Enligt den äldsta legenden var Auriga en getherder och skyddshärder och hertar och alla som brukar fläska. Ändå gjorde grekerna och romarna honom en berömd tränare av hästar och uppfinnaren av fyrahästsvagnen. [Skywatching Events i februari 2013]

Förvirringen i begrepp återspeglas i de gamla allegoriska bilderna och stjärnnamnen. Auriga representerar att hålla en piska i ena handen i vederbörlig hänsyn till vagnen, men i den andra armen bredvid Capella finns tre små stjärnor, så kallade The Kids. En av barnen, Epsilon Aurigae, är en stjärna som tydligen omges av en massiv ogenomskinlig disk av damm som dämpar stjärnans ljus varje år, som det bara gjorde för några år sedan.

Hans A. Rey (1898-1977) skrev i sin klassiska guidebok, "The Stars: A New Way to See Them" (Houghton Mifflin Company, Boston), Auriga som en tuff utseende man med en haka och en näsa, "... som passar för en krigsvagns förare."

Capella är 16 gånger så bred som vår sol och 174 gånger ljusare och ligger 42 ljusår bort. Av alla de ljusa förstjärniga stjärnorna är Capella närmast himmelens nordpol, och den är synlig vid en timme på natten under hela året över många av de 48 sammanhängande USA.

Liggande 46 grader norr om den himmelska ekvatorn kan Capella passera direkt för alla som bor vid denna latitud norr om den jordiska ekvatorn (t.ex. Houlton, Maine eller Genève, Schweiz). Och för alla som bor på punkter norr om latitud 44 grader (till exempel Minneapolis, Minn., Eller Bologna, Italien), verkar Capella att beta norra horisonten, men kommer inte att gå under den.

Det är intressant att notera att Capella verkligen är ett flerstjärnigt system. En mindre stjärna kretsar bara 70 miljoner miles (113 miljoner kilometer) från Capella, medan två små kompanionsstjärnor kretsar huvudparet nästan 1 biljon kilometer bort.

En skala modell av detta system skulle visa huvudparet som två glober 13 och 7 tum (33 och 18 centimeter) i diameter och 10 meter (3 meter), medan de två små kamraterna vardera skulle vara 0,7 tum (1,8 cm) i diameter, 420 fot (128 m) och 34 km från huvudparet!

Förorterna i Vintergatan

Som noterat tidigare kan Aurigas konstellation visualiseras som en drake, men äldre stjärnatlaser visar den kopplad till en andra storleks stjärna som går under namnet El Nath, som egentligen tillhör konstellationen Taurus (Bullen).

El Nath går under namnet Beta Tauri när det anses vara toppen av en av tjurens horn. Men samtidigt gick det också av Gamma Aurigae, som markerade Charioteers häl.

Med våra kvällar fri från någon ljus månsken denna vecka kan vi se Vintergatan spridda över vår himmel. På en klar natt, bort från stadsljus, använd kikare att sopa längs hela Mjölkvägen. Den smala vinterns Mjölkvägen korsar Auriga centrum, vilket gör hela denna region stor för binokulär eller teleskopisk himmelfejning. [Fantastiska bilder av vår Melkvägs Galaxy]

Stoppa av dina spiralarmar och fett upp din bulge - det är dags att knacka in i din inre galax för att testa dina smarts om Vintergatan. Vårt hem i rymden är en konstig och underbar plats som forskare fortfarande försöker lista ut. Se vad du vet!

Om vi ​​tänker som Vintergatan som en översikt över vår galax, ser vi på vintern ut mot förorterna i vår egen stjärnstad. "Downtown" skulle se mot Skytten. Riktningen diametralt motsatta "downtown" är flera grader öster om stjärnan El Nath; vi kan kalla den här delen av Vintergatan "förorterna".

Medan mycket av spänningen att utforska Vintergatan uppträder i sommarhimlen, kan vi se några anmärkningsvärda föremål på vintern också, inklusive flera vackra galaktiska stjärnkluster inom Auriga.

Tre av dessa kluster - M36, M37 och M38 - ser ganska lika ut i kikare, som framträder som gråtonar som lurar i ett fält rikt med små stjärnor. Ett mer noggrant utseende avslöjar emellertid skillnader bland dem.

M36 i mitten av raden är mindre och mer koncentrerad än de andra två. M37 och M38 är ungefär lika stora, men M37 är ljusare. Alla tre kluster är ungefär samma avstånd från solen, i intervallet 4 000 till 4 500 ljusår. Deras uppskattade åldrar varierar emellertid mycket, från 25 miljoner år för M36 till 220 miljoner för M38 och 300 miljoner för M37.

En annan binokulär höjdpunkt i närheten är ett mönster som är känt för några som Leaping Minnow, en liten grupp av 5: e och 6: e stjärnor. (I astronomi betecknar lägre magnitud relativt ljusare objekt. För jämförelse är Venus magnitud ca -5.)

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för The New York Times och andra publikationer, och han är också en meteorolog på kamera för News 12 Westchester, New York. Följ ProfoundSpace.org på Twitter @Spacedotcom. Vi är också på Facebook och Google+.