Flying Robots Play Tema av '2001: A Space Odyssey' (Video)

Förra året meddelade ett konsortium ledt av miljardären Yuri Milner och fysiker Stephen Hawking en plan för att komma till Alpha Centauri, det närmaste stjärnsystemet till jorden. Kallas Breakthrough Starshot Initiative, planen är att skicka ultralätta "nanoprober" till systemet på 20 år genom att accelerera dem till 20 procent av ljusets hastighet med hjälp av kraftfulla lasrar.

En grupp tyska forskare - samtidigt som de fullt ut stöder initiativet - oroade sig för att vetenskapen kanske inte skulle kunna lida utan en viktig tweak. En av dessa nanoprober skulle kunna dasha jordmånens avstånd på bara sex sekunder vid den hastigheten. Med tanke på detta förutsåg forskarna några idéer om hur man sakta ner nanoproberna så att de kan göra några observationer när de kommer fram till deras destination (istället för att zippa igenom systemet med hög hastighet), vilket kan spotta Proxima Centauri b, en möjlig beboelig planet som omger Alpha Centauri's oddball röd dvärg syskon, Proxima Centauri.

"Lösningen är att sondens segel omfördelas vid ankomst så att rymdfarkosten optimalt avtar av den inkommande strålningen från stjärnorna i Alpha Centauri-systemet", sa forskare från Max Planck Institute for Solar System Research i Göttingen, ledde av Rene Heller, i ett uttalande.

"Under tillvägagångssättet till Alpha Centauri skulle bromsstyrkan öka," tillade de. "Ju starkare bromsstyrkan desto mer effektivt kan rymdfarkostens hastighet minskas vid ankomsten. Omvänt kan samma fysik användas för att påskynda seglet vid avgång från solsystemet, med solen som fotonkanon."

RELATERADE: Är Hawkings Interstellar 'Starshot' möjligt?

Planen är att rymdfarkosten ska gå till stjärnan Alpha Centauri A på ett avstånd av cirka fyra miljoner kilometer och flytta på ca 4,6 procent ljusets hastighet. Något högre och sonden skulle gå rätt förbi stjärnan, snarare än att fångas i stjärnans gravitation.

Om sonden går in med rätt hastighet och bara rätt ställe, skulle rymdfarkosten lockas av stjärnans gravitation och fällas runt stjärnan, som hur rymdskepp i vårt solsystem ibland rör sig mellan planeter. Ett alternativ här skulle vara att hålla rymdfarkosten i Alpha Centauri A-systemet för att titta på sina planeter, men forskarna föredrar att även inkludera Alpha Centauri B och Proxima Centauri, de andra två stjärnorna i systemet.

"Seglet kan konfigureras så att stjärntrycket från stjärna A bromsar och avböjer sonden mot Alpha Centauri B, där den skulle komma efter några dagar. Seglet skulle då sakta ner och kavla mot Proxima Centauri, där det skulle anländer efter ytterligare 46 år - cirka 140 år efter lanseringen från jorden. "

RELATERAT: Hawking Backs Project för att starta Probe till närliggande Star

Astronomerna sa att de kommer att diskutera sina idéer med Breakthrough Starshot Initiative för att se om det här uppdragets utvidgning skulle kunna inkluderas - det vill säga om genombrott någonsin gör det till rymden alls. Uppdraget är i ett mycket tidigt skede just nu och är inte garanterat att flyga. Astronomerna, för sin del, sade att de är optimistiska att genombrottet kunde flyga framgångsrikt så småningom.

"Många stora visioner i mänsklighetens historia måste kämpa med till synes oöverstigliga hinder," sade Heller. "Vi kunde snart komma in i en era där människor kan lämna sitt eget stjärnsystem för att utforska exoplaneter med hjälp av flygbesök."