NASA i 2017: rymdÄret i granskning i videoklipp

Om någonting skulle hända med rymdfärjan Atlantis när den når den internationella rymdstationen, eller om orbiterna anses vara osäkra att återvända till jorden, har NASA utvecklat en beredskapsplan för att se till att flygbussens fyra astronauter inte fångas i rymden.

I det osannolika fallet att Atlantis astronauter inte kan återvända till jorden i sin egen transfer, kommer de att förbli på rymdstationen tills de kan räddas av ryskbyggda Soyuz rymdfarkoster. Oddsen att detta worst case scenario någonsin kommer att hända är väldigt lågt, men byrån är skyldig att förbereda sig för alla slags nödsituationer, oavsett hur avlägsen de kan vara.

Commander Chris Ferguson, pilot Doug Hurley och mission specialister Sandra Magnus och Rex Walheim är slated för att starta på Atlantis STS-135 uppdrag - den sista flygningen i NASA: s rymdfärjeprogram - fredag ​​den 8 juli kl. 11:26 EDT (1526 GMT). Skytteln kommer att flyga ett 12-dagars uppdrag till den internationella rymdstationen för att leverera viktiga leveranser till den ombonade utkanten.

Eftersom STS-135-uppdraget är programmets sista, har NASA inte någon annan orbiter på marken beredd att agera som räddningsfordon vid en nödsituation. Byråns två andra shuttles, Discovery och Endeavour, flög sina slutliga uppdrag i februari respektive maj, och håller på att avvecklas för att förbereda framtida visning på museer runt om i landet. [Rösta nu! Vad är din favorit rymdfärja?]

Som ett resultat vände sig NASA till sina ryska partner för att gemensamt utarbeta en utarbetad räddningsplan, i det osannolika fallet att Atlantis astronauter befinner sig utan att åka hem.

Om det finns en SOS

"Sedan Columbia har vi haft ett mycket engagerande inspektionsprogram och möjligheten att rädda ett besättning i händelse av att pendeln uppstod några skador som Columbia återvände 2003, säger Ferguson i en preflight-intervju. "Eftersom det inte finns någon reservbuss till detta, måste vi förlita oss på alternativa metoder för att få astronauterna tillbaka, och de kommer att vara genom normal rotation av Soyuz-fordon som kommer upp för att leverera nya besättningsmedlemmar."

Ryssland lanserar cirka fyra Soyuz rymdfarkoster ett år till rymdstationen från Baikonur Cosmodrome i Kazakstan. Soyuz bär vanligen tre rymdflygare till utposten i en rotation som syftar till att ständigt fylla på stationens sexpersonliga besättning.

Om Atlantis skadas oreparabelt, eller om missionschefer bestämmer att fordonet är osäkert för återinträde i jordens atmosfär, kommer rymdstations astronauterna att förbli på rymdstationen och vänta på att Soyuz-fordonets normala rotation kommer upp en efter en.

"Istället för att komma upp med tre personer kommer de dock att komma med två, vilket kommer att lämna ett tomt utrymme för en av flygbesättningsmedlemmarna att komma tillbaka," sade Ferguson. "Det är en väl genomtänkt men lång räddningsprocess."

Förberedelser för värsta scenariot

Den potentiella längden av ett sådant räddningsuppdrag var en viktig drivkraft i beslutet att flyga endast fyra astronauter på den slutliga flygtrafiken. Förra gången NASA flög ett fyrperspektivskyttbesättning var Challenger STS-6-uppdrag, som lanserades i april 1983. [Mest minnesvärda rymdfärdsuppdrag]

Ferguson sa att statistiker beräknade oddsen att en sådan räddning skulle behöva äga rum 1 till 560. Som det har blivit utarbetat, skulle Walheim återvända först följt av Ferguson, Magnus och till sist Hurley. Walheims återkomst till jorden skulle vara cirka 80 dagar efter att ha strandet i omlopp, och de andra skulle följa i följd, med den sista astronauten Hurley, som återvänder efter cirka 340 dagar, eller nästan ett år, vid rymdstationen.

"Som jag sa till min chef, Peggy Whitson, sa jag:" Jag tycker att det är en hel del. Nio månaders träning och jag får göra ett år på rymdstationen ", sa Hurley i en preflight-intervju. "Jag tycker att det är en bonus på något sätt du tittar på det. Sannolikheten för att det händer är väldigt mycket, men vi har en bra plan på plats om vi behöver utföra det."

Som en del av deras förberedelser för uppdraget reste de fyra astronauterna till Ryssland för att träna med Soyuz-fordonet och att vara utrustade med ryskbyggda Sokol-rymdsäckar. STS-135-besättningsmedlemmarna fick också preliminära lektioner på olika rymdstationssystem.

"Vi har haft grundläggande träning i storbildsolyckor," sa Magnus i en presskonferens förra torsdagen den 30 juni på NASAs Johnson Space Center i Houston. "Planen är att om vi har en längre vistelse på rymdstationen, skulle vi få utökad utbildning på stationen. Det finns en mycket bra plan och vi kan tillgodogöra oss rymdstationen."

Ett rum med utsikt

Om ett sådant scenario skulle ske skulle planerare också vara säkra på att rymdstationen hade tillräckliga resurser och resurser för att rymma de extra personerna, och att efter rymd astronauternas avgång kunde stationprogrammet studsa tillbaka från den lilla haken i dess besättning rotationsschema.

"Vid decembertidstiden ligger vi till mindre än sex besättning och besättningenummeret håller under sex för ett tag", säger Mike Suffredini, NASAs rymdstationens programchef. "Vi såg till att vi, med tanke på den normala fordonstrafiken som vi kan förvänta oss, då vi fick hemmet för den sista besättningen, kunde rekonstruera upp till sex [invånare]."

För att hjälpa till med att underlätta livet på rymdstationen bestämdes ordern för rymdstations astronauternas avkastning av särskilda skäl. Magnus och Hurley valdes för att vara de två sista som räddades på grund av deras utmärkta färdigheter inom robotteknik från sina tidigare rymdflygningar, vilket skulle kunna komma till nytta på den ombonade utposten.

"Orderen att folket var plockat var viktigt - jag var inte säker på att ta det personligen eller inte," skakade Ferguson.