Supernova Discovery avslöjar hur de största, ljusaste stjärnorna dör

En jätte deponering av begravd is på Mars innehåller ungefär lika mycket vatten som Lake Superior gör här på jorden, rapporterar en ny studie.

Isskiktet, som sträcker sig över ett större område än staten New Mexico, ligger i Mars nordlig breddgrader och är täckt av bara 3 fot till 33 fot (1 till 10 meter) mark. Det representerar därför en stor möjlig resurs för framtida astronauter som utforskar den röda planeten, sade studiemedlemmar.

"Denna deposition är antagligen mer tillgänglig än de flesta vattenis på Mars, eftersom den ligger i en relativt låg latitud och ligger i ett plant och smidigt område där landning av rymdfarkoster skulle bli enklare än på några andra områden med begravd is" medförfattare Jack Holt, från University of Texas, Austin, sade i ett uttalande. [Foton: Sökandet efter vatten på Mars]

Forskarna, som leds av Cassie Stuurman från Institute of Geophysics vid University of Texas, analyserade observationer av Mars 'Utopia Planitia-regionen som gjordes av det Ground penetrating Shallow Radar (SHARAD) instrumentet ombord på NASAs Mars Reconnaissance Orbiter. De fokuserade på detta område eftersom Utopia Planitia har "scalloped depression" som liknar landskap i det kanadensiska arktiska som ligger ovanför begravd is.

Data som samlats in av SHARAD under 600 MRO passerar över Utopia Planitia avslöjade insättningen mellan 39 och 49 grader nordlig latitud. Skiktet sträcker sig i tjocklek från 260 fot till 560 fot (80 till 170 m) och består av 50 till 85 procent vattenis, sa forskare. (Resten är smuts och sten.)

Det innebär att insättningens vattenvolym ungefär ligger i nivå med Lake Superior, den största av de stora sjöarna, som innehåller 2 900 kubik mil (12 090 kubikmeter) av de våta grejerna.

SHARAD kan skilja mellan lager av flytande och fruset vatten, och instrumentets data indikerar att allt Utopia Planitia-vattnet är is för tillfället. Det är dåliga nyheter för alla som hoppas kunna hitta bevis på Mars liv, för livet här på jorden är intimt knutet till flytande vatten.

Men det kan ha funnits någon smältning i det förflutna, under tiden då Mars-polerna lutades i en annan vinkel, sa forskare. Planeten har en 25-graders mager för tillfället, men denna axiella lutning varierar till cirka 50 grader över en 120 000-årig cykel.

I själva verket bildade isbanan förmodligen under en höghöjdsera, när snö ackumulerade vid mitten av mars breddgrader snarare än vid polerna som det gör nu, sade Stuurman. Så vidare studier av Utopia Planitiais deposition skulle också kunna belysa hur Martiansklimatet har förändrats genom åren.

"Isavsättningen i Utopia Planitia är inte bara en prospekteringsresurs, de är också en av de mest tillgängliga klimatförändringsrekorden på Mars," medförfattare Joe Levy, även från University of Texas, sa i samma uttalande.

"Vi förstår inte helt varför is har byggt upp i vissa områden på Mars-ytan och inte i andra," tillade Levy. "Provtagning och användning av isen med ett framtida uppdrag kan hjälpa till att hålla astronauterna vid liv samtidigt som de hjälper dem att låsa upp hemligheterna i marsisternas ålder."

Den nya studien publicerades i tidskriften Geophysical Research Letters.