Comet Buzzes Mars i Once-in-a-Lifetime Flyby

En komet zoomad av Mars idag (19 oktober) i ett extremt ovanligt nära möte som forskare fakturerade som en "en gång i livet" -händelse som kan hjälpa forskare att bättre förstå de tidigaste dagarna i vårt solsystem.

Comet Siding Spring kom inom bara 87.000 miles (139.500 kilometer) av Mars-ytan klockan 02:27 EDT (1827 GMT) idag - ungefär en tredjedel av avståndet mellan jorden och månen. Vid tiden för närmaste tillvägagångssätt sade kometen att det var 126 000 mph (203 000 km / h) i förhållande till den röda planeten, sade NASA-tjänstemän.

Alla sju rymdfarkoster som för närvarande körs på eller runt Mars var planerade att observera den raka baren, med målet att lära sig mer om kometsammansättning och beteende. [Se bilder av Comet Siding Spring]

"Vi kan inte planera uppdrag till kometer så här - det här upptäcktes för mindre än två år sedan. Det är otroligt lycka att det sparar oss besväret att gå till det, eftersom det flyger från Mars, som undersöks av sju aktiva robotar , "Mark Lemmon från Texas A & M University, en kameramedlem för NASAs nyfikenhet och möjlighet Mars rovers, sade i ett uttalande. "Så här är det väldigt mycket en gång i livet, för oss och våra rovers."

Planetenforskare David Grinspoon, som spårade Comet Siding Spring flyby i realtid under en live webcast av Slooh Community Observatory, jämförde händelsens betydelse med den episka effekten av Comet Shoemaker-Levy 9 med Jupiter 1994.

"Det är väldigt sällsynt," sa Grinspoon om ett så nära möte mellan en komet och en planet. "Och det är förvisso första gången jag kan tänka på att jag har sett det hända med Mars."

Kometer är tidskapslar av en sort, rester kvar från solsystemets bildning 4,6 miljarder år sedan. Att studera dem kan avslöja insikter om de förhållanden som råder när planetarna först började komma ihop, säger forskare.

Och Siding Spring, som upptäcktes i januari 2013, är en speciellt orörd tidskapsel. Det gör sin första resa till det inre solsystemet från Oort Cloud, ett skal av trillioner kometer som kanske ligger 50.000 astronomiska enheter från solen. (En astronomisk enhet, eller AU, är avståndet från jorden till solen - omkring 93 miljoner kilometer eller 150 miljoner km.)

Siding Spring - vars kärna är mellan 0,5 och 5 miles (0,8 till 8 km) - har aldrig blivit bakad av solen, så kometen ser sannolikt ut som det gjorde 4,6 miljarder år sedan.

Dagens Mars flyby presenterade därför en unik möjlighet, säger forskare. Inget rymduppdrag har någonsin besökt en Oort Cloud-komet; Kärnan i en sådan kropp har faktiskt aldrig lösts i en bild tidigare.

"NASAs planetariska vetenskapstillgångar - inklusive MAV-rymdfarkoster som precis kommit in i Mars omlopp förra månaden - är i främsta positioner för att samla in data och registrera detta fenomen i en gång i livet", kongressledamot Lamar Smith (R-Texas), ordförande för House Science, Space och Technology Committee, sade i ett uttalande efter kometen flyby. "Det här är de händelser som inspirerar våra fantasi och påminner oss varför vi måste fortsätta investera i planetvetenskap och NASA: s främsta uppdrag att utforska rymden."

NASAs Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) syftade till att fotografera Siding Spring kärna idag. Nyfikenhet och Opportunity skulle försöka göra historien också, fånga de första någonsin bilderna av en komet från ytan av en annan värld.

"Möjlighet och nyfikenhet ligger på motsatta sidor av planeten", sa Lemmon. "Opportunity kommer att ta bilder från ytan i gryningen skymningen timmar innan kometen buzzes Mars. Efter solen sätter på andra sidan planeten kommer nyfikenhet att ta bilder när kometen avgår Mars."

NASA: s Mars Odyssey och nyanmälda MIG rymdfarkoster (kort för Mars Atmosphere och Volatile Evolution), Indiens Mangalyaan orbiter och Europas Mars Express sond slogs också för att observera mötet från omlopp. MAVEN är speciellt lämpad för att studera vilken interaktion som helst mellan Siding Spring's dust och Mars 'övre atmosfär, vilket skulle kunna avslöja insikter om den röda planetens luft.

Medan en kollision med ett eventuellt avstängt kometmaterial kan leda till allvarliga skador, är NASA-tjänstemän inte oroliga för sina rymdfarkoster. Orbitrarna flyttades för att vara på Mars '"säkra sida" under tiden med störst dammexponering, och nyfikenhet och möjligheter skyddas av planetens atmosfär.

Kometer är skräp kvar efter solsystemet bildade 4,6 miljarder år sedan. Låt oss se vad du vet om dessa forntida och elusiva himmelska vandrare.

Förvänta dig inte att de mest spektakulära bilderna av kometmötet dyker upp på NASAs webbplats direkt. Det kommer sannolikt ta några dagar att ta emot och bearbeta data från de olika Mars-proberna, sa forskare.

"De bästa uppgifterna kommer förmodligen inte att vara tillgängliga förrän tre eller fyra dagar efter [närmaste tillvägagångssätt]," sa Carey Lisse, en senior astrofysiker vid Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory i Laurel, Maryland, under en NASA-nyhetskonferens senast vecka. "Vi vill inte över-lova."

Flyby-data är en del av en större Siding Spring observationskampanj, som började bra före idag och kommer att fortsätta när kometen leder tillbaka ut mot Oort Cloud. (Siding Springs närmaste tillvägagångssätt till solen kommer på 25 oktober)

Analysera data som samlats in under denna kampanj kan hålla forskare upptagen i många år framöver.

"Det finns så många observationer," säger Kelly Fast, programvetenskapsman vid NASAs planetvetenskapliga division. "Vetenskapsanalysen kommer att gå på länge, särskilt för att få all vetenskap ut ur all data som inte nödvändigtvis är bilder."