Kunde jordens ljusblå färg vara en livets signatur?

Mars kan ha hamnat ännu mer flytande vatten på dess yta i det gamla förflutet än forskarna hade trott, föreslår en ny studie.

Mars meteoriter innehåller vanligtvis ett mineral som heter merrillit, vilket anses vara en indikator på torra miljöer. Men en del av merrilliten i Mars-meteoriter kan faktiskt ha omvandlats från ett "vått" mineral som kallas whitlockite av de asteroideffekter som sprängde de röda planetens stenar mot jorden, indikerar studien.

"Om även en del av merrillit hade varit whitlockit innan, ändrar Mars Marsbudgeten dramatiskt," studerade medarbetare Oliver Tschauner, professor i geovetenskapsdepartementet vid University of Nevada, Las Vegas, sade i ett uttalande. [Foton: Sökandet efter vatten på Mars]

Forskare försöker fortfarande ta hand om den Mars-vattenbudgeten. Vetenskapsmän vet att planeten var en gång våt; till exempel har observationer från NASAs nyfikenhet rover visat att Mars värd eventuellt beboeliga sjö-och-ström-system för långa sträckor för flera miljarder år sedan.

Men det är oklart hur mycket flytande vatten det fanns på planeten, och hur länge det varade. Vissa forskare tror att den röda planet innehöll ett jätte hav som täcks av mycket av Mars-ytan, till exempel medan andra hävdar att de våta grejer inträffade i mer begränsade fickor.

Den nya studien antyder att antika Marsmay har varit väldigt våt faktiskt. Forskargruppen skapade syntetisk whitlockite i labbet. De krossade grejerna med metallplattor sprängda från en gaspistol på upp till 1680 km / h för att simulera en asteroidstrejk, sedan använde röntgenbalkar att studera sammansättningen av det "chockade" provet.

Forskarna fann att upp till 36 procent av den syntetiska whitlockiten omvandlades till merrillit vid plattformsgränssnittet. Och de extrema tryck och temperaturer som genererades under försöket varade bara 100 miljarder sekundar, 1 procent till 10 procent så länge som de skulle under verkliga asteroidaffekter. Sådana strejker kan därför ha producerat "nästan full omvandling" till merrillit, sade Tschauner i samma uttalande.

Att lägga till intrigen är den vätehaltiga whitlockiten vattenlöslig och innehåller fosfor, en av de viktigaste byggstenarna för livet på jorden, sa forskarna.

"Således skulle signifikant whitlockit på Mars betyda mer tillgänglig fosfor i vattenhaltiga miljöer för eventuella prebiotiska eller biotiska reaktioner", skrev forskarna i den nya studien, som publicerades på måndag den 6 mars i tidskriften Nature Communications.

"Den enda saknade länken är nu att bevisa att [merrillit] faktiskt verkligen varit Martian Whitlockite innan," tillade Tschauner. "Vi måste gå tillbaka till de verkliga meteoriterna och se om det varit spår av vatten."

Fortfarande finns det bara så mycket som kan läras av laboratorieexperiment och studier av Mars-meteoriter, sade studiemedlemmar. (Dessa senare stenar har ändrats avsevärt genom deras våldsamma utvisning från Mars och tiden på jorden.)

Så forskargruppen, liksom många andra forskare, är angelägen om ett prov-returuppdrag som skulle ge en orörd del av den röda planeten till jorden för studier.

"Det är verkligen viktigt att få en sten som inte har sparkats", som Mars meteoriter har, studerar medförfattare Martin Kunz, en personalforskare vid US Department of Energy Lawrence Berkeley National Laboratory, sade i samma uttalande.