Nya amerikanska militÀra rymdplanen syftar till 2017 Liftoff

Det kommersiella rymdflödesbolaget Orbital Sciences sa idag (5 november) att undersökningen av explosionen av dess antaresraket förra veckan blickar i boosterens första stegs motorer, som ursprungligen byggdes på 1960-talet av Sovjetunionen på höjden av rymd race. I ett samtal med investerare sa en Orbital Sciences-representant att företaget troligen kommer att gå i pension mot motorerna, med målet att ersätta dem senast 2016.

Orbital Sciences Corporation Antares-raket exploderade strax efter lanseringen den 28 oktober, vilket förstörde bolagets obemannade Cygnus rymdfarkoster, som transporterade tusentals pund leveranser till den internationella rymdstationen under ett kontrakt på 1,9 miljarder dollar med NASA. Ingen skadades i olyckan.

Det verkar nu som att olyckan kan spåras till Antares AJ26-motorer i första etappen, sa företagets tjänstemän. [Antares Rocket Explosion in Pictures]

"Medan det fortfarande är preliminärt och ändå ändras, tyder den nuvarande bevisen starkt på att en av de två huvudmotorerna AJ26 som drev Antares första steg misslyckades ungefär 15 sekunder efter tändning", säger Orbital president och koncernchef David Thompson under ett konferenssamtal idag. "Vid den här tiden tror vi att felet sannolikt härrörde från eller direkt påverkats av turbopumpmaskinen för denna motor, men jag vill betona att mer analys kommer att krävas för att bekräfta att detta resultat är korrekt."

Orbital har nyligen brutits för sin användning av AJ26-motorerna. Delarna var ursprungligen byggda för Sovjetunionens misshandlade N-1 månakraket för mer än 40 år sedan, senare renoverades och byttes om av det amerikanska företaget Aerojet (nu Aerojet-Rocketdyne).

Mot bakgrund av den senaste explosionen planerar Orbital nu att flyga uppdrag till rymdstationen med hjälp av en annan typ av raket och flytta upp utbytet av AJ26, sade Thompson.

Orbital Sciences hade planerat att ersätta AJ26-motorerna med olika motorer för lansering senast 2017, men nu uppgraderas förväntas ske före 2016, sade Thompson.

"Vi kommer sannolikt att avbryta användningen av AJ26-raketmotorerna som använts på de första fem Antares lanseringsfordon, såvida inte och till dess att dessa motorer kan bli slutgiltigt visade sig vara flygvärdiga", sa Thompson.

De uppgraderade Antares kan börja flyga uppdrag till rymdstationen igen senast 2016, tillade han.

Mellan nu och 2016 avser Orbital fortfarande att hedra sitt åtagande till NASA-kontraktet. I stället för att använda Antares för att starta robot Cygnus rymdfarkoster planerar det Virginia-baserade företaget att köpa utrymme på andra raketer.

"Genom att utnyttja rymdfarkostens flexibilitet kommer vi att köpa en eller två icke-Antares lanseringsfordon för Cygnus-flygningar 2015 och eventuellt i början av 2016 och kombinera dem med flera uppgraderade Antares-raketlanseringar av ytterligare Cygnus rymdfarkoster 2016 för att leverera alla kvarstående CRS [Commercial Resupply Services] last ", sa Thompson.

För närvarande pratar Orbital Sciences-företrädare för tre lanseringsleverantörer som kan leverera Cygnus rymdfarkoster till rymdstationen.

Två av raketbolagen är baserade i USA, medan den andra är baserad i Europa, sa Thompson. Även om han inte avslöja namnen på lanseringsleverantörerna, sa Thompson att företagen har kapacitet att passa i några Cygnus-lanseringar 2015 och 2016.

Orbital ursprungligen planerat att leverera resten av lasten till stationen i fem Antares lanseringar, men nu kommer företaget att försöka flyga resten av lasten som ingår i kontraktet till stationen i fyra lanseringar, sade Thompson.

"Genom att konsolidera lasten av fem tidigare planerade CRS-uppdrag i fyra mer kapabla enheter tror vi att vi kan behålla ett liknande eller kanske ett något bättre leveransschema än vi var på före förra veckans lanseringsfel, och slutföra alla nuvarande CRS-lanseringar programleveranserna i slutet av 2016, säger Thompson.

Orbital är inte det enda amerikanska företaget som håller en lastaffär med NASA. Kalifornienbaserade SpaceX flyger också leveransuppdrag till rymdstationen med hjälp av sin obemannade Dragon-kapsel och Falcon 9-raketen under en 1,6 miljarder dollar. SpaceX förväntas flyga 12 sådana uppdrag; Det har slutfört fyra av dessa flyg till dags dato.