Önskad: Asteroid-smashing idéer för europeiska rymdfarkoster

PASADENA, Kalifornien. - NASA försvarar kraftigt vetenskapsplanerna för sitt flaggskepp Mars Rover Nyfikenhet i kölvattnet av en nyhetsbedömning på hög nivå som ibland kritiserat uppdragets vetenskapliga verksamhet.

Mission scientists tillkännagav torsdagen den 11 september att car-size Curiosity Rover har nått basen av Mount Sharp, ett 3 mil högt (5 kilometer) berg som stiger från mitten av roverens Gale Crater landningsplats. Nyfikenhet hade kört mot berget sedan landet landade på Mars 2012.

NASA-tjänstemän lovade framgången hittills med nyfikenhetens $ 2,5 miljarder uppdrag. De svarade emellertid också på den kritik som uppstod i den nyligen rapporterade rapporten från NASAs planerade Senior Review Panel, som NASA beställde för att hjälpa till att fördela ekonomiska resurser för sju planetuppdrag, inklusive nyfikenhetens Mars-prospektering. [Storaste Mars upptäckter av nyfikenhet hittills]

Jim Green, NASA: s direktör för planetvetenskap, var snabb att påpeka nyfikenhetens tidiga framgång och citerade roverens upptäckt att Mars en gång var en beboelig värld i det gamla förflutna - ett viktigt uppdragsmål. Roveren landade i augusti 2012 för att starta ett tvåårigt huvudmissionen.

"Det slog omedelbart jackpotten", sade Green med entusiasm under presskonferensen här på NASAs Jet Propulsion Laboratory. "Nyfikenhet utforskade Yellowknife Bay och fann att det var i en gammal sjöbäddsmiljö som för flera miljarder år sedan erbjöd färskvatten och alla viktiga ingredienser för livet och en kemisk källa för mikrober, om det verkligen fanns vid den tiden."

Men den NASA-beställda rapporten var mindre entusiastisk. NASA Planetary Senior Review Panel, som leds av Clive Neal från University of Notre Dame i Indiana, gav nyfikenhetens Mars Science Laboratory uppdrag låga betyg för vetenskaplig återgång, och placerade roveren mot botten av de sju uppdrag som granskades.

Medan alla sju uppdrag slutligen godkändes för pågående finansiering var panelen inte positiv över nyfikenhetens utsikter under uppdraget. Panelen uppgav att den nyligen släppta planen för de närmaste två åren av nyfikenhetens verksamhet på Mars "saknade specifika vetenskapliga frågor och testbara hypoteser" och föreslog att uppdraget borde göra mer borrning och mindre körning för att motivera fortsatt finansiering på 59 miljoner dollar.

Panelens rapport påpekade också att laget hade för avsikt att borra bara åtta prover under den kommande finansieringsperioden - en plan som "panelen ansåg en dålig vetenskaplig avkastning för en så stor investering". [Nyfikenhet Quiz: Testa din Mars Rover Smarts]

Rapporten blev särskilt kritisk för nyfikenhetsprojektforskaren John Grotzinger, som klagar på att han endast var närvarande i telefon för en omgång diskussion och skickade en suppleant för att svara på nästa. "Detta lämnade panelen med intrycket att de var för stora för att misslyckas", lägger rapporten till.

Green svarade på den senare kommentaren genom att påpeka att Grotzinger hade diskuterat situationen i förväg med NASA-förvaltningen.

"Vi hade redan godkänt John att vara med [annan] särskild aktivitet", sade Green och tillade att det av någon anledning inte fick översynspanelen "eller förstod det inte".

Förutom att vara vetenskapsledare för nyfikenhet, är Grotzinger också professor vid California Institute of Technology (Caltech) och har många andra ansvarsområden som gäller den posten. Caltech hanterar JPL för NASA.

När frågade om rapportens påståenden att antalet borrprov inte var tillräckligt, sa Grotzinger: "När du får det borra, finns det alltid en risk. Så vi vill hellre ta ett tillvägagångssätt som vi borrar mindre och skyddar det."

Grotzinger tillade att "den ojämna naturen av bevarande av organiskt material är troligen bäst hanterat genom att borra en större mångfald av prover ett färre antal gånger." Nyfikenhetens borr, som dess hjul och instrumentet ombord, är en "förbrukningsbar", vilket innebär att den har en begränsad livslängd, tillade han.

Green svarade vidare på flera frågor om de kritiska delarna av rapporten genom att säga att det inte var något som var författat eller redigerat av NASA, och att det var från en oberoende granskningspanel.

"Vi filtrerar inte deras kommentarer, vi redigerar inte dem, vi slår inte ut sina åsikter. Vi [begärt dem], vi har dem och vi agerar på dem," sade Green.

Bland de andra NASA-planetens uppdrag som ingår i panelens granskning var flaggskeppet Cassini rymdfarkoster som för närvarande utforskar Saturnus, samt lunar-orbitalprogram och andra Mars-uppdrag.

"För mig är den bästa rekommendationen verkligen hur viktigt dessa uppdrag är när vi går framåt," sade Green

NASA: s nyfikenhetsrörelse - mittpunkten i NASAs MSL-uppdrag på 2,5 miljarder dollar - landade på Mars 5 augusti. Hur mycket vet du om Nyfikenhet och dess uppdrag?

Med hänvisning till den nyligen beviljade uppdragsutvidgningen till Mount Sharp noterade Grotzinger att vetenskapsteamets nuvarande "go-to" -missionsdesign fungerade bra. I den "go-to" -strategin kan en målvetenskaplig destination vara mil bort från en rovers första landningszon. Ett liknande tillvägagångssätt väntas för NASAs planerade 2020 Mars Rover-uppdrag, som kommer att låna mycket av sin design från nyfikenhet.

"Det handlar om risk mot belöning," sa Grotzinger. "Mars 2020 kommer att behöva gå igenom samma sak, och" go-to "kommer att vara en stor sak. Landningselipserna blir mindre, men den bästa geologin kommer alltid att finnas på platser som ligger utanför de säkra landningsplatserna. har just visat att "go-to" -konceptet är giltigt. "

Efter två år på Mars sammanfattade Grotzinger Nyfikenhetens framsteg genom att säga att roverens vetenskapsfas flyttas till ett nytt och högre redskap.

"Nästa fas av forskning för nyfikenhet på Mars kan nu börja," sa han. "Vi har äntligen kommit fram till den gräns som vi sökt så länge."

För att läsa den fullständiga rapporten från NASA Planetary Senior Review Panel, besök:
//www.lpi.usra.edu/pss/sep2014/Senior-Review-2014-Report.pdf