Superflare Blasts Proxima b, NĂ€rmaste Exoplanet, Dimming Hopes of Life

Den steniga planet som omger den närmaste stjärnan till solen har hamrats av en supermäktig flare förra året, en ny studierapport.

Det är lite dåliga nyheter för alla som hoppas att den utomjordiska världen, känd som Proxima b, är värd för livet.

"Det är troligt att Proxima b blästras av hög energi strålning under denna flare, säger studiechefen Meredith MacGregor, från Carnegie Institution for Science i Washington, D.C., i ett uttalande. [Proxima b: Närmaste Earth-Like Planet Discovery i bilder]

"Över miljarder år sedan Proxima b bildades, kunde blossor som denna ha förångat någon atmosfär eller hav och steriliserat ytan, vilket tyder på att habitat kan innebära mer än bara att vara rätt avstånd från värdstjärnan för att ha flytande vatten" Lagt till.

Proxima b har inspirerat en stor spänning bland astronomer och astrobiologer sedan dess upptäckt tillkännagavs i augusti 2016. Planeten är bara lite mer massiv än jorden, vilket tyder på att det är en stenig värld. Och Proxima b verkar bana i sin värdstjärnas beboeliga zon - omfattningen av vätskevattenbärande avstånd som MacGregor hänvisar till.

Den här värdstjärnan är Proxima Centauri, en röd dvärg som ligger bara 4,2 ljusår från solen. Röda dvärgarna är mindre och dimmare än solen, så deras bebodda zoner ligger mycket närmare in än de av solliknande stjärnorna. Till exempel, Proxima b kretsar bara 4,6 miljoner miles (7,5 miljoner kilometer) från Proxima Centauri och fullbordar ett varv varje 11.2 jorddagar. (Jorden ligger i jämförelse omkring 93 miljoner kilometer eller 150 miljoner km från solen.)

Sådan närhet ställer frågor om Proxima b: s och liknande världers potentiella hållbarhet. Röda dvärgplaneter som är nära nog att vara i den bebodda zonen är sannolikt låst, vilket innebär att de alltid visar samma ansikte mot sina moderstjärnor, säger astronomer. Så, den ena sidan av Proxima b kan vara smällande-het, medan den andra är kall och mörk.

Det är möjligt att tjocka atmosfärer distribuerar värmen kring tidvis låsta planeter, vilket gör åtminstone vissa delar av dessa världar beboeliga, har vissa astronomer sagt. Men Proxima b och dess kin står inför en annan habitatutmaning - stjärnutbrott.

Röda dvärgarna är mycket aktiva stjärnor, avfyrar mycket kraftfulla fläckar, speciellt när de är unga. Så, astronomer visste redan att Proxima b hade absorberat mycket straff över eonen - men den nya studien antyder att skadan kan vara större än vad forskarna hade tänkt.

MacGregor och hennes kollegor reanalyserade observationer av Proxima Centauri gjorda i början av förra året av Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), ett nätverk av radioteleskop i Chile. Forskarna upptäckte att ALMA upptäckte en intensiv flare den 24 mars, ett monster som var 10 gånger ljusare än vad som helst som solen spränger ut.

Flareen ökade Proxima Centauri ljusstyrka med en faktor på 1000 över en 10 sekunders spann, sa forskarna.

"24 mars 2017, var ingen vanlig dag för Proxima Cen," sade MacGregor.

Lagets analys slår också kallt vatten på hypotesen att Proxima Centauri-systemet är värd för ringar av damm och rock som liknar asteroid- och Kuiper-bältena i vårt eget solsystem.

Den tolkningen - en spännande som tyder på eventuella närvaro av oupptäckta planeter i närheten av Proxima b - hade i stor utsträckning baserats på dessa samma ALMA-observationer. Dessa fynd verkade föreslå att något i systemet re-strålar strålning vid långa våglängder.

Men den ursprungliga analysen tog inte hänsyn till superflaren, sade studiemedlemmar. Den 24 mars utbrottet var sannolikt ansvarig för ljusstyrkan "överskott" observerat i Proxima Centauri, vilket eliminerar behovet av att påverka dammbälten, sa forskarna.

"Det finns nu ingen anledning att tro att det finns en stor mängd damm runt Proxima Cen," medförfattare Alycia Weinberger, även från Carnegie Institution, sa i samma uttalande. "Det finns inte heller någon information som tyder på att stjärnan har ett rikt planetärt system som vårt."