Wow! Fotografen fÄngar SpaceX Falcon 9 Rocket Launch Like Never Before (Bild)

En komet kommer att ge Mars en historiskt nära barbering nästa helg, och NASA strävar efter att vara redo för den dramatiska kosmiska händelsen.

Utrymmesbyrån har redan utbildat ett antal vetenskapliga tillgångar på Comet Siding Spring, som kommer att zooma inom 87.000 miles (139.500 kilometer) Mars den 19 oktober - ungefär en tredjedel avståndet mellan jorden och månen. Och NASAs flotta Red Planet-orbitrar och rovers kommer att titta på den stora dagen, studera kometen och dess inflytande på Mars 'atmosfär.

"Den 19 oktober kommer vi att observera en händelse som händer kanske en gång per miljon år, säger Jim Green, chef för NASAs planetvetenskapliga division, under en presskonferens idag (9 oktober). "Vi gör oss redo för en spektakulär uppsättning observationer." [Se bilder av Comet Siding Spring]

Förste gången besökare

Comet Siding Spring, även känd som C / 2013 A1, upptäcktes 2013 av astronomen Rob McNaught med Australiens Siding Spring Observatory. Kometen gör sin första resa genom det inre solsystemet från det fria, avlägsna Oort Cloud, som ligger cirka 50 000 astronomiska enheter från solen. (En astronomisk enhet, eller AU, är det genomsnittliga avståndet mellan jorden och solen - cirka 93 miljoner kilometer eller 150 miljoner km).

Eftersom Siding Spring aldrig har varit "värmebehandlad" tidigare, är den inkommande kometen sannolikt förblir i stort sett oförändrad sedan den bildades för 4,6 miljarder år sedan, sa forskare. Så att studera dess sammansättning och beteende bör ge ledtrådar om de förhållanden som fanns vid solsystemets födelse.

"Det är en av anledningarna till att vi studerar kometer - de är resterna av vårt solsystems bildande", säger Padma Yanamandra-Fisher, seniorforskare vid rymdvetenskapsinstitutets Rancho Cucamonga-avdelning i Kalifornien.

Observationer av ett antal uppdrag, inklusive NASAs Hubble, Swift, Spitzer och NEOWISE rymdskepp, har redan återkommit några uppgifter om Siding Spring. Forskare tror till exempel att kammarens kärna är mellan 0,5 mil och 5 mil (0,8 till 8 km) i diameter. Vidare är det fuzzy cloud (eller koma) som omger Siding Spring's kärna ca 100 000 miles (160 000 km) vid denna punkt, och dess svans sträcker sig för cirka 300 000 miles (480 000 km), säger forskare.

Men den riktiga showen börjar 19 oktober. NASAs tre Mars-orbitrar - Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) och den nyligen ankomna MAVEN rymdfarkosten - kommer att observera Siding Spring's flyby från rymden, medan byråns Opportunity and Curiosity rovers kommer att se från den röda planetens yta.

Målet är att lära sig mer om komets storlek, rotationshastighet, aktivitet och komposition, sa forskare. Samspelet mellan kometenpartiklar och Mars 'atmosfär kan också hjälpa forskare att bättre förstå den röda planetens luft. MAVEN är särskilt väl lämpad för att utföra denna senare uppgift, eftersom uppdraget utformades för att studera Mars 'övre atmosfär (MAVEN är förkortad för Mars Atmosphere och Volatile Evolution).

Om allt går enligt planen kommer MRO att ta de första någonsin bra bilderna av en Oort Cloud-komets kärna. Och möjligheten och nyfikenheten kan också göra en del historia, om martens dammstormar inte förblir upp atmosfären för mycket.

"Vi har verkligen korsat fingrarna för de första bilderna av en kometer från en annan världs yta", säger Kelly Fast, programforskare vid NASAs planetvetenskapliga division. "Det skulle vara väldigt spännande."

Olika instrument och tillgångar kommer att fortsätta att se Siding Spring efter flybyen, efter kometen när den slocknar in i rymden.

Skydda rymdfarkosten

Siding Spring kommer att tappa över Mars på ca 126 000 mph (203 000 km / h) den 19 okt - så snabbt att även små partiklar som kasta av kometen skulle kunna göra allvarliga skador på en kretsande rymdfarkost. Så NASA har haft ont att manövrera sina Red Planet-orbitrar ur skadans sätt.

"När Mars kommer mycket nära dammsvansen, som är ungefär 100 minuter efter närmaste tillvägagångssätt, kommer alla våra rymdfarkoster att ligga på motsatta sidan av planeten, säger Green. "Så planeten kommer att ge det extra skydd vi tror att vi måste kunna göra dessa observationer säkert."

Nyfikenhet och Opportunity är inte i någon fara, sade forskare; Mars atmosfären, medan bara 1 procent så tät som jordens, är fortfarande tillräckligt stor för att skydda roversna från inkommande kometmaterial.