Ryska tjänstemän kan inte kontakta djurbärande rymdskepp

Upptäckten av en ungefär jordstor planet runt Proxima Centauri, närmaste stjärna till jorden, har genererat mycket buzz och till och med spekulationer om att en robotprob kan besöka världen under de kommande årtiondena.

Men "jordstorlek" är en mycket annorlunda sak än "jordliknande". Även om den nyfunna planeten, som kallas Proxima b, tycks bana i sin stjärnas beboeliga zon - det avstånd där vattnet kunde finnas i flytande form - ingen vet om den faktiskt kan stödja livet.

Rory Barnes, professor i astronomi vid University of Washington, betonade denna punkt i en uppsats som publicerades på palereddot.org, webbplatsen tillägnad upptäcktslagets sökande efter en planet runt Proxima Centauri. [Proxima b: Närmaste Earth-Like Planet Discovery i bilder]

Vetenskapsmän känner bara några saker om Proxima b, Barnes skrev förmodligen - dess avstånd från Proxima Centauri, dess orbitalperiod och dess minsta massa.

Den informationen säger att Proxima b slutar ett varv runt sin stjärna var 11.2 dag. Denna omlopp kan vara ungefär cirkulär, eller det kan vara mycket elliptisk - ingen vet än. Proxima Centauri b är minst lika massiv som jorden - men det kan vara tyngre.

"Om planeten är mycket större kan det vara mer som Neptun med ett tjockt gasformigt kuvert," skrev Barnes. Ett uppmuntrande tecken är att endast ett fåtal av de möjliga banorna visar en planet som är en gasjätte, så det är sannolikt att vara stenig som jorden, tillade han.

Men forskare vet inte säkert om planeten har en atmosfär, eller om den atmosfären (om den finns) kan göra att det finns flytande vatten på Proxima b-ytan. Jordens yttemperatur är okänd, för det beror starkt på atmosfäriska egenskaper ...

Stjärnan ställer andra problem för prognosticatorer. Proxima Centauri, som ligger 4,22 ljusår från jorden, är en röd dvärg bara 0,1 procent lika ljus som solen och hyser 12 procent solens massa. Det betyder att "beboelig zon" är 25 gånger närmare in än den som omger vår egen sol.

Planeter som ligger i närheten tenderar att bli tidligt låsta, alltid hålla samma ansikte mot sin stjärna. Barnes noterade att forskare en gång trodde att tidvattenlåsning inte var bra för boende den stjärnans vända sidan skulle vara för varm för livet, medan den mörka sidan skulle vara för kall. Men nyare modelleringsarbete tyder på att värmen kan fördelas jämnare via vindar, vilket gör tidvis låsta världar potentiellt beboeliga (om de har en atmosfär), tillade han.

Röda dvärgar avfyrar också kraftfulla flares - vilket kan förstöra en planetens atmosfär och bada den i skadlig strålning - oftare än solstjärniga stjärnor gör. Ett magnetfält skulle erbjuda ett visst skydd mot sådana stjärnutbrott, men ingen vet om Proxima b har ett eller inte.

I åratal trodde forskare att långsamt roterande planeter som Proxima b inte kunde stödja ett starkt magnetfält.

"Men senare forskning har visat att planetmagnetiska fält faktiskt stöds av konvektion, en process genom vilken hett material i mitten av kärnan stiger, kyler och återvänder," skrev Barnes. "Rotation hjälper, men Dr. Peter Driscoll och jag beräknade nyligen att konvektion är mer än tillräcklig för att bibehålla ett starkt magnetfält i miljarder år på en tidally locked och tidally heated planet. Det är sålunda möjligt att Proxima b har en stark magnetfält och kan avböja fläckar. "

En annan fråga är vatten - specifikt hur mycket Proxima b kan ha. Det beror på planets historia, skrev Barnes.

Om Proxima b bildades relativt långt ifrån stjärnan (och senare migrerades inåt till sin nuvarande position) har den bättre chans att vara isrik, vilket ger ett gott utbud av vatten. Men om världen bildades närmare i, kan mycket eller hela sitt vatten ha värmts till ånga och förlorat. Eller planeten kunde ha bildat med mycket vatten, förlorat det och sedan mer levererat till kometen och / eller asteroiderna, som jorden gjorde.

Det är inte klart vilket är sant.

"Det är helt möjligt att denna planet har vatten, men vi kan inte vara säkra," skrev Barnes.

Så vad är bottenlinjen? Är Proxima Centauri b beboelig eller inte?

"Det är komplicerat," skrev Barnes.