Den allra största kometen

Förra veckan såg positivt placerade observatörer en komet så lysande att den kunde ses med blotta ögat i stort dagsljus, om solen var gömd bakom ett hus eller till och med en utsträckt hand.

Comet McNaught, som upptäcktes i augusti av astronomen Robert McNaught vid Australiens Siding Spring Observatory, var en av de största kometenna nyligen. Det utvecklades till ett strålande objekt som det svepte förbi solen den 12 januari, på ett avstånd av bara 15,9 miljoner miles.

Komets show är för det mesta över de norr om ekvatorn.

Men även när kometen sätter på en fantastisk show nu i kvällshimlen för tittaren på södra halvklotet (McNaught själv producerat ett fantastiskt fotografi) är en otrolig syn fortfarande synlig för erfarna observatörer på norra halvklotet. Från Colorado använde Mary Laszlo en 20-sekunders exponering för att fånga de yttre extremiteterna av Comet McNaught's svans den 17 januari. Paul Robinson of Boulder krediterades efter att ha insett att en sådan bild kan vara möjlig.

  • Rösta: Den största kometen bilden

Lysare än Venus

Enligt rapporter som mottagits från en världsomspännande publik på International Comet Quarterly (ICQ) framstår det att kometen nådde topp ljusstyrka på söndagen den 14 januari på cirka 12 timmar UT (7:00 AM EST). Vid den tiden skenade kometen vid magnitud -5.1. I denna skala representerar större siffror dimmerobjekt; De ljusaste stjärnorna är i allmänhet noll till första magnitud, medan superbright-objekt som Venus och Comet McNaught uppnår negativa magnituder.

Jag bestämde komets toppstorlek genom att beräkna mer än ett dussin observationer som rapporterades till ICQ den 14 januari. Några observatörer, som Steve O'Meara, som ligger vid Volcano, Hawaii, observerade McNaught i dagsljus och uppskattade en storleksordning som hög som -6, noterar. "Kometen dök upp mycket ljusare än Venus! "

Från den 12-12 januari kom Comet McNaught som Det tredje ljusaste föremålet på himlen bakom bara solen och månen!

Var Comet McNaught den bästa eller ljusaste kometen någonsin sett? Medan det är sant att kometer som är synliga med blotta ögat under dagtid är sällsynta, är fallet med McNaught inte unikt. Under de senaste 263 åren har det hänt sju andra gånger:

STOR KOMET AV 1744: Första siktet den 29 november 1743 som ett svagt fjärde storleksobjekt, ljusnade denna komet snabbt när den närmade sig solen. Många läroböcker citerar ofta Philippe Loys de Cheseaux, Lausanne, Schweiz som upptäckare, även om hans första observation inte kom fram till två veckor senare. I mitten av januari 1744 beskrivs kometen som 1: a-storlek med en 7-graders svans. Den 1 februari rivaliserades den med Sirius och visade en krökt svans, 15 grader i längd. Vid 18 februari var kometen lika med Venus och visade nu två svansar. Den 27 februari nådde den sig i storleksordningen -7 och rapporterades synlig på dagtid, 12 grader från solen. Perihelion kom den 1 mars, på ett avstånd av 20,5 miljoner miles från solen. Den 6 mars kom kometen i morgonhimlen tillsammans med sex strålande svansar som liknade en japansk handfläkt.

STOR KOMET AV 1843: Denna komet var medlem i Kruetz Sungrazing Comet Group, som har producerat några av de mest lysande kometen i inspelad historia. Den passerade endast 126 000 mil från Suns fotosphere den 27 februari 1843. Även om några observationer antyder att det sågs några veckor före detta datum, på den dag då det gjorde det närmaste tillvägagångssättet mot solen sågs det allmänt i full dagsljus. Liggad endast 1 grad från solen, kom den här kometen som "ett långsträckt vitt moln" med en lysande kärna och en svans ca 1 graders längd. Passagerare ombord på skeppet Owen Glendower, utanför Cape of Good Hope, beskrev det som ett "korta, dolkliknande föremål" som följde noga mot solen mot västra horisonten. Under de dagar som följde, när kometen flyttade från solen, minskade den i ljusstyrka men svansen växte enormt och så småningom uppnådde en längd på 200 miljoner miles. Om du kunde placera huvudet på den här kometen vid solens position, hade svansen sträckt sig utanför planet Mars.

STOR SEPTEMBER KOMET AV 1882: Denna komet är kanske den ljusaste kometen som någonsin har sett; en gigantisk medlem av Kreutz Sungrazing Group. Först uppsåg som ett objekt med ljus noll-magnitude av en grupp italienska sjömän på södra halvklotet den 1 september, och denna komet lyser dramatiskt när den närmade sig sin rendezvous med solen. Vid den 14: e blev det synligt i brett dagsljus och när det kom fram till perihelion den 17: e passerade det på ett avstånd av endast 264 000 mil från solens yta. På den dagen beskrev några observatörer kometen silverkande strålning som knappast svagare än Solens lem, vilket föreslår en storhet någonstans mellan -15 och -20! Följande dag beskrev observatörer i Cordoba kometen som en "flammande stjärna" nära solen. Kärnan bröt också in i åtminstone fyra separata delar. Under de dagar och veckor som följde blev kometen synlig i morgonhimlen som ett enormt föremål som sportade en lysande svans. Idag betraktar några komethistoriker det som en "Super Comet", långt ovanför ensamma stora kometer.

GREAT JANUARY COMET OF 1910: De första personerna som såg den här kometen - redan i första storheten - var arbetare vid Transvaal Premier Diamond Mine i Sydafrika den 13 januari. Två dagar senare såg tre män på en järnvägsstation i närliggande Kopjes tillfälligt föremålet för 20- minuter före soluppgången, förutsatt att det var Halley's Comet. Senare på morgonen ringde redaktören för den lokala (Johannesburg) tidningen Transvaal observatorium för en kommentar.Observatoriens direktör, Robert Innes, måste ha inledningsvis trodde att denna observation var ett misstag, eftersom Halley's Comet inte befann sig i den delen av himlen och inte långt ifrån så iögonfallande. Innes letade efter kometen följande morgon, men moln hindrade hans syn. Men på morgonen den 17, såg han och en assistent kometen, skinnande lugnt i horisonten strax ovanför där solen skulle stiga upp. Senare vid middagstid såg Innes det som ett snövit föremål, ljusare än Venus, flera grader från solen. Han skickade ut ett telegram som varnar för världen för att förvänta sig "Drake's Comet" - för så "Great Comet" lät till telegrafoperatören. Det var synligt under dagen för ett par dagar, sedan flyttat norrut och bort från solen, blev ett stupendous objekt i kvällshimlen för resten av januari för den norra halvklotet. Ironiskt nog såg många människor 1910 som trodde att de hade sett Halley's Comet, men såg sannolikt den stora januarikometen som uppstod ungefär tre månader före Halley.

COMET SKJELLERUP-MARISTANY, 1927: En annan strålande komet, först sedd som ett tredje storleksobjekt i början av december, hade den olyckliga skillnaden att vara belägen under de fattigaste observerande omständigheterna som var möjliga. Orbitalgeometrin var sådan att den närliggande kometen inte kunde ses i en mörk himmel när som helst från antingen norra eller södra halvklotet. Men den nådde enorm storhet vid perihelion den 18 december. Beläget på ett avstånd av 16,7 miljoner mil från solen var det synligt i dagsljuset omkring 5 grader från solen i storleksordningen -6. När kometen flyttade från skymningen och ledde söderut i mörkare himmel, bleknade den snabbt, men slängde fortfarande en imponerande lång svans som var upp till 40 grader i längd i slutet av månaden.

COMET IKEYA-SEKI, 1965: Detta var den ljusaste kometen från 20-talet, och hittades strax över en månad innan perihelionpassagen i morgonhimlen rör sig snabbt mot solen. Liksom de stora kometerna från 1843 och 1882 var Ikeya-Seki en Kreutz Sungrazer och den 21 oktober svepte sig inom 744 000 mil från Solens centrum. Kometen var då synlig som ett lysande objekt inom en grad eller två av solen, och varhelst himlen var klar kunde kometen ses av observatörer bara genom att blockera solen med sina händer. Ikeya-Seki var från Japan, observatörernas hemland som upptäckte det, som "tio gånger ljusare än fullmånen" som motsvarar en storleksordning av -15. Också vid den tiden observerades kärnan att bryta sig in i två eller tre bitar. Därefter flyttade kometen i full reträtt från solen, huvudet bleknade mycket snabbt, men den smala, sneda svansen sträckte sig ut i rymden i upp till 75 miljoner mil och dominerar den östra morgonhimmeln ända fram till november månad.

COMET WEST, 1976: Denna komet utvecklades till ett vackert föremål i morgonhimlen i början av mars 1976 för norra halvklotets observatörer. Det upptäcktes i november 1975 av danska astronom, Richard West på bilder som tagits på European Southern Observatory i Chile. Sjutton timmar efter att ha passerat inom 18,3 miljoner mil från solen den 25 februari, skimtade den med blotta ögat 10 minuter före solnedgången av John Bortle - den sista dagsljuskomeet såg fram till McNaught 2007. De dagar som följde kom Comet West fram ett strålande huvud och en lång, starkt strukturerad svans som liknade "en fantastisk ljuskälla". Tyvärr, att ha blivit "bränt" av den dåliga utvecklingen av Comet Kohoutek två år tidigare, de vanliga medierna alla ignorerade Comet West, så de flesta lyckades tyvärr inte se sin bländande prestanda!

Vad är nästa för Comet McNaught?

Seare på den södra halvklotet kommer nu att ha Comet McNaught ganska mycket för sig själva under de kommande dagarna. Det borde fortsätta att vara ett slående föremål i väst-sydvästens himmel när mörker faller.

Om en parallell kan dras mellan Comet McNaught och någon av de ovannämnda kometerna, är det att det gradvis bör blekna när det rör sig bort från både jorden och solen. Som vi tidigare har noterat kan nya kometer vara notoriskt oförutsägbara att prognostisera, men det verkar nu att McNaught ska skina någonstans mellan magnitud 0 och 2 den 21 januari, sedan blekna den kanske maj 5 i slutet av januari eller början av februari.

Även om kometen blir blekande när den rör sig högre in i himlen och sätter sig gradvis senare, ska dess svans verka för att det blir en imponerande längd.

Förvånansvärt har änden av svansen (kallad "terminalen") blivit glimt så långt norrut som Colorado; de multipelströmmarna som sträcker sig över sydvästhorisonten liknar svaga aurorala strålar i kikare.

Det borde i själva verket framstå längst den här kommande veckan innan den vaxande månens ökande ljusstyrka börjar kompromissa utsikten. Skywatchers ska leta efter två svansar. Den som uppträder smal och rak och pekar nästan direkt uppåt från horisonten kommer att bero på gas, medan den andra som uppträder som en bred och mjuk böjningsfläkt består av damm utstött från komets huvud och synliggjort av reflekterat solljus.

Utan tvekan kommer Comet McNaughts prestation att stå som en av de mest spektakulära under senare år. För de som är lyckliga nog att ha sett det, kommer det alltid att vara en komet att komma ihåg.

  • Rösta: Den största kometen bilden
  • Comet McNaught Gallerier: 1 och 2
  • Video: Comets Through Time ... Myter och Mysteri
  • Månatlig Sky Calendar & Moon Phases
  • Allt om Comets

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för New York Times och andra publikationer, och han är också en meteorolog på kamera för News 12 Westchester, New York.