Vinter Skywatching: Spot Något förbises Constellations

Eftersom vi nu är bra i julveckan markerar många kvarter semestersäsongen. Gator, hem och butiker är inredda i ljus och festooned i vintergröna, och överallt finns det det leende ansiktet på jolly gammal Saint Nick.

När jag var en ung pojke som växte upp i bronxen, omvandlades ett hus i vårt grannskap till ett verkligt blinkande underland i december. Dess många dekorationer inkluderade ett jätte julgran spangled med tusentals mångfärgade lökar som nästan tycktes rival det berömda Rockefeller Center-trädet på Manhattan.

Medan en sådan utomhusskärm var ganska ovanlig, om inte unik för ett halvt sekel sedan, verkar det som att sådana utarbetade skärmar är betydligt vanligare idag. Faktum är att praktiken av att bygga upp stora belysningsskärmar faktiskt har ökat under de senaste 10 åren. [Semester i rymden: ett astronautfotoalbum]

Men medan de flesta besökare gravit mot sådana inredda hem för att gawk och ta bilder, var mina egna huvudintressen med de andra bostadsområdena som var antingen tvärs över gatan eller placerade (tyvärr) på vardera sidan av det bländande ljuset. Jag kände mig alltid ledsen för dem, för att de inte kunde matcha sin lokala version av Times Square medan de pryddes med sina egna vackra semesterdekorationer.

Och det här är den perfekta analogin för vår nuvarande kvällshimmel, eftersom naturen på denna festliga årstid också verkar dekorera himlen med ljusa stjärnor. För att se vad jag menar, gå bara utanför den här veckan och möter sydöstra runt klockan 9 och du kommer att kunna se den himmelska versionen av ett hus dekorerat med ljusa ljus och ornament.

Orion, den mäktiga jägaren

Orion är konstellationen som uppenbarligen har allt, och alla från astronomiska neophytes till assiduous amatör astronomer är alltid dragna till det.

Var annars kan du hitta två strålande stjärnor - rödbetel Betelgeuse och blåvitt Rigel - som ligger på diametralt motsatta ändar av stjärnutvecklingsskalan? Låt oss inte heller glömma jägarens alliansfyllda trestjärniga bälte och den berömda stora nebulan i sitt svärd, som är känd för att vara en inkubator för nya stjärnor.

Faktum är att alla dessa spektakulära attraktioner ofta drar uppmärksamhet bort från några intressanta, om än dimmer, stjärnmönster som bara råkar vara i Orions närmaste närhet. Så, i rättvisa, låt oss kolla in några av dessa inte-som-prickiga konstellationer, som fortfarande är ganska intressanta i sig. [Nightly Sky Constellations: Berömda Star Patterns Explained (Bilder)]

Himlens flod

Ligger mitt i söder på himlen klockan ca 10 p.m. är floden Eridanus, en lång, krökt och slingrande ström som delar med Vintergatan titeln "Heaven of Heaven".

Nyligen väckte vi vår uppmärksamhet på ett ovanligt nära tillvägagångssätt för Asteroid 3200 Phaethons jord. Den klassiska legenden hävdar att Phaethon, sonen till solguden Helios, föll i Eridanusfloden efter att ha tappat kontroll över sin fars vagn, som bar solen över himlen.

Eridanus är en av himlens långa, slingrande konstellationer, bestående av ett långt spår av måttliga till svaga stjärnor. Det är dock roligt att spåra ut. Källan ligger strax väster om Rigel i Orion, med en stjärna som heter Cursa. Bland flodens långa ström av stjärnor är Epsilon Eridani, en av våra närmaste stjärnabarn på bara 10,7 ljusår från Jorden. Tillbaka 1960, Epsilon Eridani, övervakades av Project Ozma, den första någonsin ansträngningen att upptäcka radiosignaler från en möjlig utomjordisk civilisation.

Vid mynningen av floden är förstorad Achernar, den ljusaste stjärnan i Eridanus. Achernar tar sitt namn från den arabiska "Al Āhir al Nahr", "Enden av floden." Stjärnan är placerad så långt söderut att bara de som bor nära eller längs Usa-Gulf Coast kan få en glimt av det här objektet eftersom det pokes ett kort stycke över horisonten.

Den hoppande haren

Bara söder om Orion och väst om Canis Major (The Big Dog) är en grupp svaga stjärnor som verkar vara arrangerade i form av en slips: Lepus, The Hare. Harar och jackrabbits tillhör släktet Lepus. Och eftersom Orion gillade jakthårar, tycktes det vara lämpligt att placera en under hans fötter på himlen. Den ljusaste delen av Lepus, bestående av tredje och fjärde stjärnor, är ordnad i en rå rektangel. De flesta andra stjärnor ligger mellan denna grupp och Orion.

Lepus ljusaste stjärna heter Arneb, som på arabiska betyder "hare"; det är en dubbell stjärna vars komponenter är ungefär tredje och 11: e magnitud. En intressant variabel stjärna är märkt R Leporis. Den placeras ofta i samma klass som Mira Ceti, The Wonderful Star, eftersom den har en oregelbunden period på ungefär 432 dagar. Den engelska astronomen J.R. Hind noterade först R Leporis i oktober 1845 och beskrev den som "liknar en bloddroppe på himmelens bakgrund". [Bästa teleskop för nybörjare]

Noahs duva

Under Lepus hittar vi Columbia, ett stjärnmönster som inte är bland de ursprungliga 48 konstellationerna som vanligen tillskrivs de gamla. Det skapades av Petrus Plancius, en 1600-talets holländska teolog och kartograf.

I de flesta av de äldre stjärnatallagerna uppträder Columbia som en duva som håller en olivgren i sin näbb, som tydligen representerar dovan som Noah skickade ut från arken efter att floden hade sänkt sig för att se om fågeln kunde hitta torrt land mönsterets ursprungliga latinska namn, "Columba Noachii." Inom Columbia gränsar är den plats från vilken solen och dess familj av planeter avtar i sin snabba flygning mot konstellationen Hercules, "antapex av solens väg".

År 1718 bestämde astronomen Edmond Halley (av komets berömmelse) att stjärnorna inte var "fasta" utan snarare rörde sig över himlen i vad vi kallar rätt rörelse. I vår vinterhimmel tar solens väg i rymden oss bort från Columba på ca 12,4 mil (20 kilometer) per sekund med avseende på andra närliggande stjärnor.

Och en enhörning också!

Denna vecka, efter månen har satt, försök hitta Monoceros, Unicorn, i Vintergatan mellan hundstjärnorna Sirius och Procyon. Jakob Bartsch, Johannes Keplers svärson, krediteras med att identifiera detta stjärnmönster år 1624, men det har hittats på en persisk sfär från minst 100 år tidigare.

Monoceros är den latinska formen av ett grekiskt ord som betyder "en horned" och det verkar som att den mytiska enhörningen kan ha uppfunnits som en förvirrad beskrivning av en noshörning. Unicorns huvud, eller kanske toppen av hornet, är ett moln av glödande gas som i allmänhet kallas "julgrankluster", som ligger mellan Procyon och Betelgeuse of Orion, 2600 ljusår från jorden.

Den ljusaste stjärnan i denna nebula, betecknad S Monocerotis, är en mycket varm variabel stjärna som är cirka 214 000 gånger ljusare än vår sol. Astronomer känner nu igen den här typen av stjärnas ungdomar; antagligen mindre än 10 miljoner år har gått sedan det började lysa. Annan stjärnorkluster i denna nebula får inte vara mer än 1 miljon eller 2 miljoner år gammal. De är sannolikt mindre massiva än S Monocerotis och verkar fortfarande vara kontrakterande gravitationellt och har därför inte gjort det till ett stabilt stjärnliv.

Constellations gamla och moderna nåd himlen året runt. Låt oss se vad du vet om stjärnmönstret som uppträder overhead varje natt.

Skulle du tro på en korv?

Slutligen finns motsatsen till ett komplext himmelmönster, i Canis Minor, den lilla hunden. Den ljusaste stjärnan är Procyon, den åttonde ljusaste stjärnan i himlen. Det är en gulvitt stjärna, sex gånger ljusare än solen. Gå utanför den här veckan och se lågt till den östra horisonten runt 8:30 p.m. och du ser det lätt.

Benämningen Procyon har varit i bruk sedan det antika Greklands dagar. Det motsvarar det latinska ordet "Antecanis" eller "Before the Dog." Detta är en hänvisning till det faktum att Procyon stiger omedelbart före Sirius och därmed härdar utseendet hos den stora Dog Star.

Men det finns bara en annan stjärna i denna konstellation. Kanske istället för att kalla den Little Dog, vi borde kalla det varmkorgen?

Faktum är att föreläsaren på tejpen faktiskt för många år sedan, i en förskriven skyshow på New Yorks Hayden Planetarium, sa: "Du förväntas på något sätt se en liten hund här med Procyon och en närliggande stjärna." En röst i mörkret ropade: "Jag ser det!" Nästa rad på tejpen var, "Om du ser en hund här, kanske har du bättre sett en läkare också."

Föreläsarens kommande linjer var svåra att höra över publikens skratt.

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för tidningen Natural History, Farmers Almanac och andra publikationer, och han är också en meteorolog på kamera för Verizon Fios1 News, baserat i Rye Brook, N.Y. Följ oss , eller . Ursprungligen publicerad den