Fossiliserad kosmisk damm Hittade i Ikoniska White Cliffs of Dover

Många utomjordiska dammpartiklar faller till jorden varje dag, och dessa mikrometeoriter har slagit vår planet genom historien. Under flera år har forskare hittat gamla fossiliserade mikrometeoriter inbäddade i jordens bergarter, och nu har en ny cache av antika rymdavfall hittats i Englands berömda, kalkstarka, vita klippor i Dover. Forskare säger att studera dessa små partiklar kan ge en ny källa till information om kometpass, asteroidkollisioner och andra tumultuösa händelser i det tidiga solsystemet.

"Vilka mikrometeoriter från stenar berättar för oss är hur mycket rymdstoft som faller på jorden tidigare", berättade Matt Genge of Imperial College London till Seeker. "Det här förändras beroende på händelser i solsystemet. Stora kollisioner mellan asteroider ger till exempel massor av damm och ökar mängden som faller på jorden. Det betyder att vi kan använda stenar på jorden för att upptäcka långa händelser långt bortom vår egen planet."

Mikrometoriterna som faller till jorden är sannolikt kosmiska "rester" från relativt nyligen rymdhändelser. De nyfunna partiklarna inbäddade i klipporna är mycket äldre säger Genge och hans medförfattare Martin Suttle, som också är från Imperial College London. Det fossiliserade dammet argumenterar de i ett papper som publiceras i tidningen Jord- och planetvetenskapliga brev, skulle kunna hjälpa till att förklara händelser som ägde rum så länge som 98 miljoner år sedan - en period i den kosmiska dammrekordet som är knapp.

"Dovers ikoniska vita klippor är en viktig källa till fossiliserade varelser som hjälper oss att bestämma de förändringar och omvälvningar som planeten har genomgått många miljoner år sedan," sa Suttle i ett uttalande. "Det är så spännande eftersom vi nu har upptäckt att fossiliserat rymdsdamm är förtrollat ​​tillsammans med dessa varelser, vilket också kan ge oss information om vad som hände i vårt solsystem vid den tiden."

RELATERAT: Martian Meteorite Den Sparked 'Primitiv Life' Claim får ett nytt utseende

Suttle och Genge hittade sjuttiofem små kosmiska pärlor inbäddade i jordens bergarter, med de små sfärerna av varierande sammansättning, från pristina silikat och järn-typ mikrometeoriter till omkristalliserad magnetit. Forskargruppen sade att de har hittat en ny metod för att studera gamla bergarter och leta efter kosmiskt damm, vilket gjorde att de kunde hitta i Dover. Den fossiliseringsprocess som jordens stenar genomgår kan ibland maskera identiteten på alla inbäddade rymdstoftpartiklar, vilket innebär att vissa partiklar kan ha blivit förbisedda.

De utvunna sfärerna analyserades med användning av ett elektronmikroskop. Partiklarna var därefter inbäddade i harts, snittat, polerat och kolbelagt, vilket möjliggör för forskare att producera högupplösta bilder av sin interna struktur. Partiklarna polerades därefter och analyserades genom Raman-spektroskopi.

Teamet kunde identifiera proverna som mikrometeoriter utifrån deras karakteristiska mineralogi, struktur och kompositioner. Mikrometoriter har en distinkt sfärisk struktur och julgranliknande form i deras kristalliserade innehåll.

"Denna studie visar att fossila, pseudomorfa mikrometeoriter kan erkännas och är troligt vanliga inom den geologiska rekordet," skrev laget.

Uppskattningarna varierar beroende på hur mycket kosmiskt damm och meteoriter går in i jordens atmosfär varje dag, men varierar från 5 till 330 ton. Dessa uppskattningar görs från satellitdata och extrapoleringar av meteoritfall.

"Det är säkert en viss variation i flödet dagligen," sa han. "När vi passerar genom strömmar i komet, kommer mycket mer damm till jorden. Dessa partiklar är snabbare och de flesta överlever inte för att nå jordens yta. Det kan vi inte göra med asteroidkollisioner. Det tar nästan en miljon år för damm att resa från asteroidbältet till jorden, händelser är inte igenkännbara på korta tidsplaner. "

Genge sa att de bästa approximationerna för mängden damm som träffar toppen av atmosfären kommer från experimentet för lång varaktighetsexponeringsfacilitet på 1980-talet, en satellit som spenderade fem och ett halvt år på jorden. LDEF-data ledde forskare att uppskatta mängden kosmiskt damm på 10 000-40 000 ton per år.

"Detta är förenligt med mängden damm som vi finner i Antarktis, eftersom 90 procent av det avdunstar," sa han. "Beräkningsintervallet kommer i stor utsträckning från astronomernas förutsägelse av tillförseln till jorden, eller från meteormätningar, som bara kan detektera en bråkdel av inkommande flöde. Jag finner båda dessa uppskattningar, baserade till stor del på modeller med många antaganden eller svåra observationer, mycket mindre tillförlitlig än de direkta mätningarna. Jag tror inte att det finns stor osäkerhet i flödet, det är helt enkelt att förena olika mätningar med olika tekniker med varierande osäkerheter. "

RELATERAT: Stunning Detail återfinns i Solar Geology Maps

Genge var en del av en nyligen genomförd studie som bestämde till och med amatörmeteorite sleuths kunde hitta mikrometeoriter på tak och i avloppsrör. Trots att högteknologiska instrument var nödvändiga för att analysera Dovers klippor, sa han att amatörer kan söka efter mikrometeoriter.

"Det finns ingen anledning till varför någon inte kan leta efter kosmiskt damm i stenar", sa han. "Det är enkelt. Krossa klippan i ett pulver med en hammare. Kör en magnet över berget. Använd sedan en handlins eller ett mikroskop, leta efter helt sfäriska partiklar. Dessa kommer sannolikt att vara kosmiskt damm."

Han tillade att utseende i stenar för kosmiskt damm skulle vara enklare än att leta efter mikrometeoriter på tak.

"Allt kommer ner till hur mycket vanligt jordmaterial är där," sa han. "Vissa stenar deponeras i de djupa oceanerna där så lite som 3 millimeter lera ackumuleras på 1000 år. Dessa mudder är fulla av kosmiskt damm eftersom de har haft tid att ackumulera.Alla som någonsin har varit tvungna att rengöra rännorna vet hur mycket material som ackumuleras där, därmed finns det färre mikrometeoriter. "