Dome, Sweet, (Portable) Dome

Förra veckan fick jag möjlighet att delta i WAC - Western Alliance Conference - i Fairbanks, Alaska, och ansluta med många personer från min tidigare karriär som planetariumdirektör. Ja, jag är en ex-planetarium regissör. I mer än 2 decennier lärde jag astronomi och presenterade planetariumshow under kupolen för människor från K till grå - studenter, lärare och allmänheten. I början av 1990-talet flyttade jag till Lawrence Hall of Science i ett år, och sedan vidare till SETI-institutet där jag leder utbildning och uppsökning idag. Jag har en förtjusande plats i mitt hjärta för människor som delar sin kärlek till vetenskap under kupolen och njöt av att delta i mötet.

Men precis som all teknik har saker förändrats radikalt sedan början av 1970-talet när jag började som assistent på Sierra College Planetarium i Rocklin, CA. Sierra hade ett "cutting edge" planetarium: den senaste Spitz A-4 optiska-mekaniska projektorn, dubbla bakprojektionsskärmar, inbyggda studentresponssystem och ett fint ljudsystem. Några år efter att jag började jobba där, lade vi till sex 35 mm glidprojektorer runt kupolen som skulle korsa bilderna för den heta nya 3-skärms "multimedia" -upplevelsen. Våra erbjudanden expanderade från astronomi till naturprogrammering som tog folk på fotografiska resor till redwoods, Kalifornien kusten och andra natursköna områden. College astronomi klasser, fält-resa grupper från skolor, och allmänheten alla använde planetarium.

1977 tog jag examen, så att säga, och blev regissören för Independence High School Planetarium i San Jose, CA. Den hade det senaste "cutting edge" planetariumet från Spitz: 512 ATM-2 som erbjöd automatisering för show. Och det fanns minst 12 35 mm glidprojektorer, specialeffekter projektorer och sålunda choreograph. Jag gick inte in i hur mycket tid det var att förbereda visuella bilder för varje program (via smarta fotografiska maskeringstekniker och små färgpenslar som användes under mikroskop? Datoranimering var inte tillgänglig) men jag kommer före min historia. Efter några år lade jag till videoprojektion och samlade en samling lasertvideoskivor (storleken på LP-poster) som gjorde det möjligt för mig att integrera rörelsevideo i planetariumprogrammering. Vi flög över Olympus Mons och ner genom Valles Marineris. Vi kraschade i isiga månar som kretsade Uranus och kikade under molnen som täcker Venus. Jag hade video projicerat på ungefär en fjärdedel av min kupol, precis framför alla besökare. Det var "framkanten" i planetarium programmering.

All-Sky-videosystem började dyka upp i slutet av 70-talet och början av 80-talet. I stället för att använda de projicerade stjärnorna som en stilig tapeter bakom en multimedie bildspel var "blödande kanten" flera videoprojektorer som täckte kupolen med blandade sömmar. Planetariumerna blev fördjupade teatrar för rymdupplevelser. Planetariumprojektorerna genomgick också en radikal remodel från optiska-mekaniska system som visade himlen sett från jorden, till datorbaserade system som projicerade universum från vilken plats du brydde dig att dröja. Precis som Captain Picard på "Star Trek" kan du "göra det så" och zooma ut genom rymden till nära och avlägsna stjärnor och lämna den klassiska geocentriska utsikten över traditionella planetarier. Dessa system har utvecklats parallellt med Moores lag i dataindustrin, och idag skildrar allkupol, fullfärg, hi-res video himlen i planetarium kupoler. Teatrar som Hayden Planetarium på Rose Center i New York City bygger program baserat på data från den senaste astronomiska forskningen och teoretisk modellering. I dag finns det mer än 300 digitala teatrar över hela världen, med fler som kommer online varje dag.

Vid WAC-mötet i Alaska tog tre bärbara kupoler (tänk på att klotformade tält hölls med lufttryck från en fläkt) en och alla på äventyr genom solsystemet och ut i galaxen. De tog oss också på turer av fantasibilder, impressionistkonst, egyptiska gravar och exotiska platser. En ung student hördes att påpeka att "detta är vad tv skulle vara" när det kommer ut från kupolen. Planetarierna har blivit nedsänkta teatrar som omsluter betraktaren i miljöer från nanopartiklar till hela universum. De är spännande ställen att skapa visuella upplevelser som bär besökare till annars otillgängliga platser och tider.

Även om jag är sentimental om den realistiska och vackra himlen hos traditionella optiska-mekaniska projektorer, är de till stor del historiska artefakter. Idag är spelet all-sky digital video som ger den "traditionella upplevelsen" av jordens stjärnhimmel och så mycket mer? så ta mig till Sirius, snälla.

Besök Hayden Planetariums hemsida.

  • Top 10 Space Imaginations at Work
  • Apollo Astronaut tar utrymme till Chicago Planetarium
  • Ett nytt ljus lyser på Los Angeles Griffith Observatory