Första "Alien Earth" kan hittas före 2014

Den första sanna "främmande jorden" kommer sannolikt att upptäckas de närmaste två åren, säger en NASA-forskare.

Astronomer har hittat mer än 750 främmande planeter hittills, och NASAs Kepler rymdteleskop har flaggat 2300 ytterligare "kandidater" i väntan på bekräftelse av uppföljningsstudier. Denna haul har ännu inte inkluderat en jordliknande exoplanet - en som är storleken på vår planet och banor på rätt avstånd från sin stjärna för att stödja flytande vatten och eventuellt livet som vi vet.

Men det kan förändras snart, enligt Shawn Domagal-Goldman, en forskare vid NASAs huvudkontor i Washington, D.C. som specialiserat sig på exoplanetbiologi.

"Jag tror att Kepler kommer att hitta en" Goldilocks planet "inom de närmaste två åren, säger Domagal-Goldman i ett uttalande. "Vi kommer att kunna peka på en viss stjärna i natthimlen och säga" Där är det - en planet som kan stödja livet! "" [Video: Hur man hittar jordens främling Twin]

Studera en "Goldilocks planet"

Några NASA-tjänstemän verkar dela med Domagal-Goldman optimism, för byrån ser redan på sätt att studera främmande jordar när de hittats.

Det är svårt att undersöka sådana världar direkt, eftersom avlägsna planeter i jordstorleken är små och svaga, deras dunkla ljus dränktes nästan helt av sina föräldrarnas starka bländning. Men forskare är övertygade om att ett indirekt tillvägagångssätt, som kallas transitspektroskopi, kan avslöja mycket om Goldilocks världar.

Denna teknik granskar starlight som studsar atmosfären av en främmande jord på väg till vårt kosmiska grannskap. Sådan strålkastare bär ett slags fingeravtryck av atmosfären, som astronomer kan studera för att lära sig om atmosfärens sammansättning.

"En exoplanets reflekterade ljus berättar om sin historia", säger Doug Hudgins, Kepler programvetenskapsman vid NASAs huvudkontor.

Nya uppdrag kommer?

Ett nytt uppdrag som behandlas, kallat Finesse, använder transpektionsspektroskopimetoden. Finesse, som är kort för "Fast INfrared Exoplanet Spectroscopy Survey Explorer", skulle mäta spektraerna av stjärnor och deras planeter i två situationer - en gång när planeten är synlig och igen när den är dold bakom stjärnan.

Uppdraget skulle kunna skilja planets svaga ljus från stjärnans flammande bländning och avslöja sammansättningen av planetens atmosfär i processen, sa forskare.

NASA överväger också ett observatorium som heter Tess (Transiting Exoplanet Survey Satellite). Delad delvis av Google, är det här uppdraget att hitta främmande planeter i vårt lokala galaktiska grannskap. Tess skulle studera hundratals stjärnor inom 50 ljusår av jorden, nära nog att studera i detalj.

"Med bättre detektorer och instrument utformade för att blockera föräldrarnas stjärnbländers glans kunde dessa nästa generationens teleskop inte bara hitta en Goldilocks-planet, utan också berätta för oss vad dess atmosfär är av, vilken typ av molnskydd täcker dess himmel, och kanske även hur ytan är - om oceaner täcker en del av världen, hur mycket mark det finns, och så vidare, säger Hudgins.

Domagal-Goldman förväntar sig stora fynd och stora överraskningar.

"Vi har hittat så många oväntade saker om planeter som jag nu förväntas bli förvånad," sa han. "När vi kan studera en Goldilocks planet tror jag att vi kommer att upptäcka något revolutionerande om hur livet interagerar med en planetmiljö. Naturen är så mycket mer mångsidig än vad vi förväntade oss."