Kontakt: Vad hÀnder om en signal hittas

Om du chanced att vara bland de handfulla besökare som vandrade i det nordöstra Kalifornien, den lavaströda landskapet den 18 juli 2006, kan du ha sett ingressen till vad som kan vara ett mycket jättestort hopp för mänskligheten. I de dammiga betesmarkerna som kantar Hat Creek, i den norra skuggan av smältning av Mt. Lassen, tio antenner svängde motorerna och pannade himlen. De gjorde sin debut som de första arbetselementen i Allen Telescope Array.

Det nya instrumentet som - när det är klart - kommer att bränna 350 antenner, kan påskynda sökandet efter signaler från andra samhällen med hundratals gånger och mer. Jämfört med tidigare ansträngningar kommer det att bli SETI på sitt metallöra. Vi pratar inte om skillnaden mellan en Lexus och en Toyota; Vi pratar om skillnaden mellan en Lexus och ett oxcart.

Under de kommande två dussintalet kommer Allen Telescope Array att analysera närmaste tusen ljusår av rymden. Om det finns andra beboare i detta galaktiska grannskap kan vi få en signal.

Men då vad? Skulle upptäckten bli omslagen, antingen frivilligt eller av regeringens författning? Om vi ​​hittade en signal, skulle du veta?

Detta är en av de vanligaste frågorna i SETI: vad händer om det är en upptäckt. Konditioneras av tv, filmer och en förkärlek för att förvänta sig konspiration, tror många människor att sanningen inte skulle vara där ute. De anser att det är helt rimligt att förvänta sig att militären, orolig för att utlänningar kommer att hota planeten, skulle omge teleskopet med kedjelänk och omdirigera dataströmmen till Pentagon. Ett annat gemensamt antagande är att regeringen, som visar att medborgarna kommer att förlora sin svala, stampa på gatorna och provocera ett seismiskt sammanbrott i det artiga samhället, kommer att hålla upptäckten under omslag. Vissa satsar även på tanken att SETI-forskare, för ospecificerade (och svårt att föreställa sig) skäl, skulle beröva sig av framtida finansiering och Nobelpriset genom att kväva bort sin upptäckt.

Inte en chans. Och anledningen till att jag säger det är först och främst, eftersom en handfull forskare som gör SETI-experiment är intensivt angelägna om att hitta skatt, inte att begrava det. Men även om du inte respekterar forskarnas integritet, även om du tror att dessa dedikerade människor har motiv som är hemliga och misstänkta, så borde du åtminstone titta på processen. Uppriktigt sagt är sekretess uteslutet av hur experimentet är gjort.

Vad händer när en signal kommer in

Nu har jag skrivit om denna fråga på dessa webbsidor före, men inte under de senaste fem åren. Så låt mig uppdatera minnen (om du har dem) genom att notera att det finns ett protokoll som beskriver aktiviteterna som ska följas av någon individ eller organisation som finner en utomjordisk signal. Kort sagt, det här dokumentet, som konstruerats av en internationell grupp SETI-forskare, bygger på följande handlingsplan i händelse av en misstänkt överföring från en utomjordisk värld:

Först bör upptäckarna verifiera att signalen är verkligen utomjordisk och artificiell, inte konstgjorda störningar eller naturliga, kosmiska statiska. Efter detta har de som gjort upptäckten meddelat alla andra signatärer till dokumentet så att de självständigt kan fortsätta att kontrollera det. De bör också informera de nationella myndigheterna. Nästa på listan över de anmälda är alla världens astronomer, så att alla tillgängliga teleskop kan användas för att studera signalkällan. Och då är det här, ordatligt från protokollet. nämligen att upptäckten "ska spridas snabbt, öppet och i stor utsträckning genom vetenskapliga kanaler och offentliga medier ..."

Låter enkelt, eller hur? Och det är. Detta protokoll förutsätter emellertid en ordnad procession av händelser, med detektering snabbt följd av verifiering, som sedan följs av spridningen av nyheterna.

Jo, det verkliga livet är rörigt, som Pigpen visste. Störningen härrör från det faktum att de högkänsliga antennerna som används av SETI, kopplade till digitala mottagare som övervakar hundra miljoner kanaler eller mer, sänder upp signaler hela tiden. När vi använde Arecibo-radioteleskopet i Puerto Rico fanns det upptäckter som faller ur mottagarna några sekunder. Det här är inte som i filmerna, när ett oscilloskop från kontrollrummet plötsligt går från planlinjen till en profil som liknar en skärpad penna, uppmuntrar uttråkade forskare att vakna och börja skrika. I själva verket siktar man igenom alla dessa signaler för att se om någon har egenskaperna hos en utomjordisk källa tar lång tid. Det är dagar innan du är säker, eller åtminstone ganska säker.

Det är ett mycket viktigt och för närvarande oundvikligt faktum. En annan relevant omständighet är att SETI är klar i det öppna. Till exempel, vid varje radioteleskop som vi någonsin har använt, finns det observatorium (inte SETI) personal i kontrollrummet 24/7, för att inte tala om lokala besökare och en rad andra intresserade (Jimi Hendrix syster, flera Silicon Valley-chefer , Isaac Asimovs dotter och Fröken Puerto Rico är bland många som turnerade kontrollrummet på Arecibo under Projekt Phoenix observationer). Om vi ​​tittar på en intressant signal - en som passerar de tester som kan skilja den lokala interferensen från en utomjordisk överföring - så vet många människor, även innan vi ringer upp någon i en annan stat eller ett annat land för att verifiera dess verklighet. Spänningen börjar bygga långt innan detekteringen bekräftas.

Vad händer därefter avgår från protokollet, eftersom media börjar ringa. När vi i juni 1997 hade en misstänkt signal på våra dataskärmar, a New York Times Vetenskapsreporter var på telefon med mig inom några timmar.Samtidigt var en tv-besättning vid en slump i teleskopets kontrollrum. Som det visade sig var den signal som släpptes av våra vanliga mjukvarufilter på grund av ett funktionsstörning från en europeisk forsknings satellit (SOHO), vars telemetri studsade kring radioteleskopets stålverk.

Det betyder alltså följande: Du kommer att bli media-blasted om en möjlig detektion dagar innan de människor som finner det är säkert det är för riktigt. (Detta kan utgöra ett dilemma för SETI-institutets forskare, som alltid håller en flaska champagne på observationsplatsen. När popar vi korken?) Det finns också en nästan viss konsekvens att det kommer att finnas falska larm för SETI-experimenten i framtiden , eftersom reportrar beskriver intressanta signaler som efter närmare kontroll visar sig vara telekommunikationssatelliter, flygplatsradar eller bara elektroniskt brus.

Eftersom verifieringen av en signal är långsam och mediet är snabbt, kommer det att finnas dagar med osäkerhet för alla nyupptäckta kandidatsignaler. Följaktligen har vissa medlemmar i SETI-samfundet utarbetat ett index för en signal trovärdighet, så kallad Rio Scale. Denna skala utvärderar med ett numeriskt betyg alla krav på en upptäckt, som bedöms av SETI-forskare själva. Forskarna tilldelar sin betyg på grundval av signalens tekniska egenskaper. Visst är Rio Scale inte en perfekt mätare; det är inte magiskt. Men det är expertutlåtande, och borde hjälpa den intresserade allmänheten genom att visa dom av en internationell grupp av SETI-utövare.

I slutändan, naturligtvis, och som all god vetenskap, kommer en verklig upptäckt att bekräftas av ett brett spektrum av observationer, som involverar observatörer från många länder under dagarna eller veckorna. Fakta är att den första upptäckten av en signal från en främmande värld kommer att bryta sig in i världens medvetande på ett slumpmässigt, rörigt sätt. Nyheten kommer inte att vara skarp och väldefinierad. Men det blir väldigt, väldigt spännande.

  • Läs mer om SETI
  • Bara fakta: Tre SETI-myter
  • Mars Analog på jorden: Ta en Trek i Outbacken
  • VIDEO: Beräkna odds för ET-existerande
  • VIDEO: Reflektioner av Fermis Paradox
  • VIDEO: Lyssna för livet