Startande Galactic Highway Found in Milky Way

CALGARY, ALBERTA - En nyupptäckt ström av stjärnor festoons den nordliga himlen i en svepande båge som skär över hela konstellationen av Ursa Major (genom Big Dipper), från precis över huvudet av Leo lejonet till konstellationen Cancer the Crab .

Trots att den sträcker sig helt 63 grader (en tredjedel av den nordliga himmelska halvklotet), har stjärnströmmarna blivit tillsatt för tillfället eftersom dess enskilda stjärnor är alltför svaga för att se med blotta ögat. Dessutom hoppar de inte ut som en lätt urskiljbar form eller mönster, som ett kluster eller konstellation, bland de omgivande stjärnfälten.

För att snara den här stjärnströmmen använde astronomerna Carl Grillmair och Odysseas Dionatos en smart kombination av tillgängliga fotometriska data (exakta mätningar av stjärnornas relativa ljushet och färger) och genial datormodellering för att reta ut spåret av en lång, smal ljusbåge från den stellära förgrunden "buller".

"Det tog mycket tålamod", sade Grillmair här förra veckan under det amerikanska astronomiska samhällets 208: e möte. Det som så småningom uppstod var en galaktisk motorvägs uppseendeväckande form som slingrar ovanför Vintergatan.

Grillmair, forskare vid California Institute of Technology: s Spitzer Science Center i Pasadena, anser att den nyupptäckta galaktiska stjärnströmmen härrör från ett gammalt eller kanske existerande globulärt kluster, en tätt samling av tiotusentals stjärnor.

Omkring 150 sådana klyftor är kända att existera i Vintergungens halo-befolkning.

Upprepade passerar nära den galaktiska kärnans enorma tyngd under 12 miljarder år, sade Grillmair, kunde ha orsakat tidvattenstörningar i klustret som gradvis avlägsnade sina stjärnor tills de sträckte sig utmed klyftans orbitalväg till en smalströms medelvärde bara en halv grad i bredd längs 63-graders båge på cirka 2000 stjärnor upptäckt hittills.

Grillmair och Dionatos använde data från Sloan Digital Sky Survey för att hitta deras hitta.

"Det vi kan se på strömmen är över 30 000 ljusår. Det kan faktiskt vara mycket längre, eftersom vi för närvarande är begränsade av omfattningen av undersökningsdata", säger Grillmair. "Jag skulle faktiskt bli förvånad om strömmen inte sträcker sig helt runt galaxen."

Denna upptäckt, Grillmair noterar, "ger ny vikt åt en teori om att Vintergatan en gång kan ha svungit med tusentals gigantiska stjärnkluster." Om så är fallet, "kan det finnas hundratals eller till och med tusentals sådana stjärnströmmar som ringer till vår galax. Det är möjligt att globala kluster börjar bli avtagna av sina stjärnor av galaktiska tidvattenstyrkor så snart de är födda. I så fall borde alla globala kluster har åtminstone små tidvattenströmmar som kommer ut ur dem, och jag har faktiskt hittat några. "

Att observera en tidvattenstjärneström, kan Gillmair noter, berätta mycket för distributionen av mörk materia i vår galax. "Det är galaktisk mörk materia som håller strömmen i sin omlopp och håller stjärnorna från att rymma i galaxen helt och hållet." Men den mjuka (snarare än klumpiga) formen av stjärnflödet, säger han, antyder antagligen att Vintergatan mörka materia inte är koncentrerad till "gigantiska bitar".

Detta är den tredje sådan tidvattenströmmen Gillmair har upptäckt. Han ser nu fram emot att kunna studera sådana strömmar närmare i framtiden när framtida instrument som det planerade rymdinterferometriuppdraget blir tillgängliga.