Nya främmande liv kräver långt ifrån övertygande, säger forskare

En ny studie som hävdar att visa bevis på främmande liv möts med en hälsosam dos skepticism i det vetenskapliga samfundet.

Den 31 juli skickade en grupp brittiska forskare en ballong in i stratosfären över England, där den samlade prover i en höjd av 14 mil till 17 mil (22 till 27 kilometer). Ballongens vetenskapliga nyttolast återvände till jorden, som täckte cellväggen, eller frustulen, av en typ av mikroskopiska alger som kallas en diatom, rapporterar forskarna i Journal of Cosmology.

Medan bakterier och andra små livsformer har hittats högt ovanför planeten tidigare - stormskyer är tuffa med mikrober, till exempel - den nya upptäckten är potentiellt av monumental betydelse, säger studiemedlemmarna. [5 djärva anspråk på främmande liv]

"De flesta kommer att anta att dessa biologiska partiklar bara måste drivas upp till stratosfären från jorden, men det är allmänt accepterat att en partikel av den storlek som hittas inte kan lyftas från jorden till höjder på till exempel 27 km. Den enda kända undantag är genom en våldsam vulkanutbrott, varav ingen inträffade inom tre år efter provtagningsresan, sade huvudförfattaren Milton Wainwright, University of Sheffield i Storbritannien, i ett uttalande torsdagen den 19 september.

"I avsaknad av en mekanism, genom vilken stora partiklar som dessa kan transporteras till stratosfären, kan vi bara dra slutsatsen att de biologiska enheterna härstammar från rymden," tillade Wainwright. "Vår slutsats är då att livet ständigt kommer till jorden från rymden, livet är inte begränsat till denna planet och det kom nästan inte säkert här."

Diatomfragmentet kan ha levererats till jorden av en kometer, Wainwright och hans kollegor skriver i papperet, som kan läsas här på Journal of Cosmology.

Extraordinära fordringar kräver extraordinära bevis

Tanken att livet är utbrett i hela universum och transporterats till många världar genom föremål som kometer - ett begrepp som kallas panspermia - är trovärdigt, åtminstone över relativt korta kosmiska avstånd, sade SETTs astronom Seth Shostak (Sök efter utomjordiska Intelligence) Institutet i Mountain View, Kalifornien.

Men det betyder inte nödvändigtvis att den nya studien kommer att stå upp till den intensiva vetenskapliga granskningen som det sannolikt kommer att få, sa han.

"Tidigare har de flesta medlemmarna i astrobiologiska samhället funnit det lättare att tillskriva dessa påståenden om markförorening än utomjordiska hitchhikers", berättade Shostak på ProfoundSpace.org via e-post. "Det återstår att se om denna uppfattning kommer att förändras av dessa nya resultat." [10 Alien Encounters Debunked]

Faktum är att andra vetenskapsmän sade att de skulle vilja se mer övertygande bevis på ett kosmiskt ursprung för organismen som föll i ballongen.

"Det är förmodligen sanning för rapporten att de hittar nyfikna saker i atmosfären", berättade Chris McKay, en astrobiolog på NASAs Ames Research Center i Moffett Field, Kalifornien, på ProfoundSpace.org via e-post. "Hoppet till slutsatsen att det är främmande liv är ett stort hopp och skulle kräva ganska extra bevis. (Den vanliga Sagan säger: extraordinära fordringar kräver extraordinära bevis.)"

McKay gav ett exempel på vad som kunde utgöra sådant extraordinärt bevis.

"Om de kunde visa att det var sammansatt av alla D-aminosyror (proteiner i jordlivet är gjorda av L-aminosyror), skulle det vara ganska övertygande för mig", sa han. "Så en slags biokemisk indikation på att den inte delar jordens biokemi. Om det verkligen delar jordens biokemi, bevisar att det är av främmande ursprung är det förmodligen omöjligt."

Ytterligare studie behövs

Wainwright och hans team planerar att studera sina stratosfäriska prover ytterligare i ett försök att hitta en rökpistol för ett urjordiskt ursprung. Forskarna kommer till exempel att analysera förhållandena för olika isotoper, vilka är sorter av ett element som har olika antal neutroner i sina atomkärnor.

"Om förhållandet mellan vissa isotoper ger ett tal, så är våra organismer från jorden, om det ger en annan, så är de från rymden", sa Wainwright.

Astrobiologen Dirk Schulze-Makuch från Washington State University anser emellertid att studiegruppen borde ha utfört sådana uppföljningsanalyser och konsulterat diatomeksperter innan de publicerade sitt provocerande krav.

"Kanske kom fragmentet faktiskt från stratosfären och är inte förorening, men att basera denna slutsats bara på en partikel och mycket begränsad analys verkar ganska konstigt för mig och avleda ett extrateralt ursprung helt utanför basen", berättade Schulze-Makuch på ProfoundSpace.org via e-post.

Schulze-Makuch tycker också att kometer är osannolika inkubatorer för livet, misstänker att livet först uppstod på en planetisk kropp. Och närvaron av en diatom på en komet skulle vara särskilt förvånande, sa han.

"Diatomer är faktiskt relativt avancerade livsformer på jorden och utvecklades mest sannolikt någon gång i början av den mesozoiska (förmodligen juraens tidsperiod), alltså mycket sent under evolutionen (förmodligen minst 3 miljarder år efter livets ursprung)", Schulze-Makuch sa och tillade att diatomer typiskt är vattenlevande och det finns inget flytande vatten på en komet, förutom under de korta perioderna när de isiga föremålen närmar sig solen.

"Förutom att jag förväntar mig att en utomjordisk organism eller ens återstod av en organism skulle vara helt annorlunda än vad vi ser på jorden på några viktiga sätt (eftersom miljön omkring den, dess" livsmiljö ", kommer att påverka organismens form och funktion ), och säkerligen inte vara kopplad till någon slags diatomiska arter på jorden, sade Schulze-Makuch.

Andra kontroversiella påståenden

Journal of Cosmology är ingen främling för djärva påståenden.För två år sedan publicerade den till exempel en kontroversiell studie som påstod ha bevisat fossiliserat liv i meteoriter.

Det papperet var inte väl mottaget av utomstående forskare, varav några ifrågasatte journalens trovärdighet också.

"Det är inte en riktig vetenskapskalender alls, men är en liten grupp crank akademiker som är besatt av idén om [Fred] Hoyle och [Chandra] Wickramasinghe att livet härrörde i yttre rymden och helt enkelt regnade ner på jorden ", PZ Myers, biolog vid University of Minnesota, Morris, skrev på sin populära science blog Pharyngula vid den tiden.

Wickramasinghe är medförfattare av det nya stratosfäriska diatomipapiret, ett faktum som kan färga sin mottagning i det bredare vetenskapliga samfundet.

"Jag har inte någon expertis på detta område," berättade Rosie Redfield, en mikrobiolog vid University of British Columbia, på ProfoundSpace.org via e-post. Redfield var bland de framstående kritikerna av Journal of Cosmology 2011-meteoritmeddelandet. "Men inte heller Journal of Cosmology eller Dr. Wickramasinghe har någon vetenskaplig trovärdighet, och ett fragment av en diatomisk frustill är knappast betydande bevis."