Elusive Planet Mercury skiner ljus i kvällshimmel nästa vecka

Planeten Merkurius är ofta citerad som den svåraste av de fem ljusaste nakna ögonplaneterna att se. Jag har alltid trodde att detta var en dålig rap eftersom det finns några gånger under året när Mercury är förvånansvärt lätt att se.

Kvicksilver kallas en "underlägsen planet" eftersom dess omlopp är närmare solen än jordens. Eftersom det alltid förekommer från vår utsiktsplats att vara i samma allmänna riktning som solen, har relativt få personer sett ögonen på det. Det finns till och med en rykt som den berömda forskaren Copernicus, som bodde i norra Polen, aldrig såg det.

Men planeten Mercury är inte så svår att upptäcka i natthimlen. Du måste helt enkelt veta när och var du ska titta, ha en god natts natt och hitta en tydlig västerländsk horisont.

Och för dem som bor på norra halvklotet, ska vi flytta in i ett mycket bra "fönstret" för att se Mercury i kvällshimlen. Det fönstret, som öppnar den 22 februari och stänger efter den 12 mars, kommer att ge flera goda möjligheter att se den så kallade "elusive planet" med egna ögon. Himmelkartan av Merkur med denna kolumn visar hur det kommer att dyka upp den 22 februari tillsammans med de ljust planeterna Venus och Jupiter.

Hur man ser Mercury

Först ett tips för referens: Kom ihåg att hållas i armlängd, mäter din näve ungefär 10 grader i bredd så att du kan använda den för att göra en rimlig uppskattning av graderna antingen horisontellt eller vertikalt.

Din första chans att se Mercury kommer att komma denna onsdag (22 februari). Omkring en halvtimme efter solnedgången ser du ca 10 grader till vänster om rätt väst och sitter sida vid sida 6 grader över horisonten kommer att vara Mercury och månen, bara ungefär en dag förbi den nya fasen. Att skanna det området av himlen med kikare hjälper till med din sökning.

Astronomer mäter ljusstyrkan på objekt i himlen i termer av storlek, med lägre nivåer som motsvarar ljusare objekt. Objekt med negativa magnitudtal är exceptionellt ljusa. [Amazing Mercury Photos by NASA Probe]

Kvicksilver kommer att lysa i storleksordningen -1,2, bara en tappa svagare än Sirius (den ljusaste stjärnan i himlen). Planeten kommer att vara ca 5 eller 6 grader till vänster om den överlägset tunna / hårkristallmånen, som bara blir 1 procent upplyst. Faktum är att bland stjärnorna och planeterna kommer Mercury att rangordna en respektabel fjärde ljusaste, bakom Venus, Jupiter och Sirius.

Om din himmel är klar och det inte finns några stora hinder för din åsikt (som träd eller byggnader), borde du inte ha något problem med att se det som en mycket ljus "stjärna" som lyser med bara ett spår av en gulaktig-orange färg. Ett annat sätt att hitta det är att dra en imaginär linje från Jupiter till Venus och förläng sedan den linjen ner mot horisonten. den linjen kommer att peka i Mercury allmänna riktning.

Kvicksilver blir mer elusiv

På kvällarna som följer kommer kvicksilver att minska i ljusstyrka - långsamt i början. Men planeten kommer också att komma fram till sin största östlig punkt, 18 grader i öster om solen den 5 mars. Detta är Merkurius bästa östliga uppenbarelse 2012, även om förlängningsvinkeln själv är mindre än de andra två.

I mitten av skymningen, cirka 45 minuter efter solnedgången från latitud 40 grader norr, kommer kvicksilver att ligga långt under och till höger om den mer lysande Venus och kommer att dyka upp 9 grader över horisonten, nästan i västerut. Det kommer att sätta strax efter skymningen slutar. [Video: Se Jupiter och Venus i HD]

Vid denna tidpunkt kommer kvicksilver att ha bleknat i storleksordningen till -0,3 - bara ungefär hälften så ljus som den framgick den 22 februari, men ändå kanske lättare att se som den kommer att se ut högre och vara inställd mot en något mörkare himmel.

Kvicksilverfaser

Kvicksilver, som Venus, verkar gå igenom faser som månen. Den här veckan, när Mercury börjar visas i den västra skymningen, kommer det att bli en nästan full disk, varför det börjar bli så ljus som Sirius.

Vid den tidpunkt som kvicksilver kommer till sin största förlängning, kommer den att visas ungefär halvupplyst och mängden av dess yta upplyst av solen fortsätter att minska under de kommande dagarna. Så när det börjar vända tillbaka till solens närhet efter den 5 mars, kommer det att blekna i en ganska snabb takt.

Faktum är att kvicksilverens ljusstyrka senast den 12 mars har fallit till storleksordningen +1.5; ungefär lika stark som stjärnan Castor i Gemini och bara en tolftedel så ljus som den är nu. I teleskop kommer det att framstå som en smalande halvmånefas. Detta kommer med all sannolikhet att vara din sista syn på det, för kombinationen av dess snabba fading och dess nedstigning i det ljusare solnedgångsljuset kommer äntligen att göra Mercury nästan omöjligt att upptäcka som den lilla orbanen svänger genom sämre samband med solen i mars 21.

Legenden om Mercury

I gamla romerska legender var kvicksilver gudens snabbfodrade budbärare. Planeten är väl känd för att den är närmaste planet till solen och den snabbaste av solens familj, i genomsnitt ca 30 miles per sekund; gör sin årliga resa på bara 88 jorddagar.

Intressant är att tiden som tar Mercury att rotera en gång på sin axel är 59 dagar, så att alla delar av dess yta upplever perioder med intensiv värme och extrem kyla. Även om dess genomsnittliga avstånd från solen är endast 36 miljoner miles (58 miljoner kilometer) upplever kvicksilver det överlägset högsta temperaturområdet: nästan 900 grader Fahrenheit (482 grader Celsius) på dess dagsida och minus 300 F (minus 184 grader C ) på sin natt sida.

I förekristna eran hade Mercury faktiskt två namn, eftersom det inte var känt, kunde det växelvis uppträda på ena sidan av solen och sedan den andra. Planeten kallades Mercury när i kvällshimlen, men var känd som Apollo när den syntes på morgonen.Det sägs att Pythagoras, om det femte århundradet B.C., påpekade att de var en och samma.

Om du snapar ett fantastiskt foto av kvicksilver eller något annat skywatchingmål som du vill dela till för en eventuell historia eller bildgalleri, vänligen kontakta ProfoundSpace.org förvaltningsredaktör Tariq Malik på tmalik @ ProfoundSpace.org.

Joe Rao fungerar som instruktör och gästföreläsare på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för New York Times och andra publikationer, och är också en meteorolog på kamera för News 12 Westchester, N.Y.