Canadian X Prize Team Förseningar Starta Försök

Kongressen kommer att behöva lossa handväskorna om det fortfarande vill att NASA ska starta ett flyby-uppdrag till Jupiters havshamrande måne Europa år 2022, sade myndighetsansvariga.

Vita husets 2018 federala budgetförfrågan fördelar 425 miljoner dollar för utvecklingsarbete på NASAs Europa Clipper-uppdrag, som kommer att bedöma den isiga månens underjordiska havs habitat under dussintals flybys.

Budgetförslaget, som släpptes igår (23 maj), innebär att uppdraget ska uppgå till totalt 1,63 miljarder dollar från 2018 till 2022. Men enligt NASAs budgetdokument skulle Europa Clipper behöva cirka 2,48 miljarder dollar över det spannet för att vara redo för lansering i 2022, ett måldatum som fastställdes av kongressen 2015. [Bilder: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]

"Vi har inte budgeten att lansera den år 2022, särskilt på grund av de platta budgetarna under de senaste åren, säger NASA: s verkställande ekonomichef Andrew Hunter i går under en telefonkonferens med reportrar. (2018-förslaget fastställer NASA: s årliga budget till en platt 19,1 miljarder dollar från 2018 till 2022.)

Om kongressen faktiskt passerar denna nominella budget i lag, kommer Europa Clipper sannolikt att gå ur marken i mitten till slutet av 2020-talet, skrev NASA-tjänstemän i byråns 734-sidiga 2018 budgetuppskattningsdokument.

Men kongressen kanske väl anpassar Vita Husets budgetförslag avsevärt. Europa-uppdraget har några framstående förespråkare på Capitol Hill - i synnerhet John Culberson, R-Texas, ordförande för husets handel, rättvisa och vetenskapliga underkommitté för anslag, som ansvarar för finansieringen av NASA.

Culberson har upprepade gånger uttryckt sin entusiasm för utforskning av Europa och säger att han tror att livet kan existera i månens hav. Och underkommittén han stolar har en uppgift om att ge NASA mer pengar än Vita husets begäran om utveckling av Europa-uppdrag.

I slutet av 2015 riktade kongressen NASA till att lägga till en landare-komponent för Europa Clipper-uppdraget. Utrymmesbyrån har kommit fram till att en sådan landare skulle starta separat från Clipper och jaga efter tecken på livet på och strax under månens isiga yta efter att ha berört.

NASA fick pengar i år för att fortsätta utveckla landare, och bara förra veckan berättade byrån för forskare att göra sig redo för en Europa-landare science-instrument konkurrens. Men landaren är för närvarande ett koncept, inte ett godkänt uppdrag, och dess utsikter är osäkra: Trumpadministrationens 2018-budgetansökan avsätter ingen finansiering för projektet.

"Vi är lite utmanade med de förväntningar som kongressen har på tidpunkten för dessa två uppdrag", säger Hunter, med hänvisning till Europa Clipper och den förmodade landaren. "Men vi flyttar ut år till år på förväntan att försöka träffa det."