Fantastiska bilder av Pluto avslöja glaciärer och Hazy Atmosphere

Fantastiska nya bilder av Pluto av NASAs New Horizons rymdfarkoster visar flytande ices, en komplicerad yta täckt av bergskedjor och en överraskande långtgående atmosfär.

På en nyhetskonferens idag (24 juli) talade medlemmarna i New Horizons-teamet om den otroliga nya vetenskapen som dras av data som samlats in av sonden, som utförde historiens första flyby av Pluto den 14 juli. Bland andra upptäckte forskare stora överraskningar i studien av Plutos atmosfär, liksom upptäckten av vad som verkar vara strömmande isfält i Plutos "hjärta".

"Pluto har en mycket komplicerad historia att berätta", Alan Stern, huvudforskare för New Horizons, sa på presskonferensen. "Det finns mycket arbete som vi behöver göra för att förstå denna mycket komplicerade plats." [Foton av Pluto och dess månar]

En av de nya bilderna som släpptes idag är en underbar global vy som visar hälften av Plutos yta, tänd av solljus, med den hjärtformade regionen informellt känd som Tombaugh Regio i den nedre vänstra kvadranten. Den nya bilden visar funktioner på ytan så liten som 2,2 kilometer, eller två gånger upplösningen av en liknande bild som släpptes den 13 juli.

Bilden visar Plutos yta i "sann färg" eller som det verkar som det mänskliga ögat. Den kombinerar data från New Horizons 'Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) och Ralph instrument.

Pluto och sin största måne, Charon, framträder tillsammans i ett nytt "true color" -porträtt som framhäver Pluto's rödaktiga nyans jämfört med Charons gråton. Forskare tror att Plutos röda färg är resultatet av partiklar som skapas i atmosfären, genom metans interaktion med UV-ljus. Partiklarna håller sig ihop, växer tyngre och så småningom regnar ner på ytan.

Å andra sidan föreslår nya observationer av Charon att det har "mycket mindre atmosfär än Pluto, om någon," sa Stern. Sonden skickar tillbaka mer data om Charons atmosfär i september.

"För nu är allt vi kan säga, det är en mycket mer sällsynt atmosfär [än Plutos]," sa Stern. "Det kan vara att det finns ett tunt kväveskikt i atmosfären eller metan eller någon annan beståndsdel. Men det måste vara väldigt tätt jämfört med Pluto - igen, betonar hur olika dessa två objekt är trots deras nära sammanslutning i rymden."

I en fantastisk bild som tagits från bortom Pluto, där dvärgplaneten förmörkar solen, kan forskare se en dis i den plutoniska atmosfären.

"Detta är en av våra första bilder av Plutos atmosfär. [Det] förbluffade möteslaget," sa Michael Summers, en medforskare från New Horizons baserade på George Mason University i Fairfax, Virginia, på dagens presskonferens. "I 25 år har vi vetat att Pluto har en atmosfär, men det är känt av siffror. Det här är vår första bild. Det här är första gången vi verkligen sett det. Det var bilden som nästan tog tårar till ögon för de atmosfäriska forskarna på vårt team. "

Häften är skapad av de partiklar som forskarna tror att så småningom faller till ytan och ger Pluto sin rödaktiga nyans. Häften sträcker sig åtminstone 100 miles (160 km) över Pluto-ytan, eller fem gånger högre än modellerna, enligt Summers, som kallade upptäckten "en stor överraskning". Forskare trodde tidigare att de övre lagren i atmosfären skulle vara för varma för att haze skulle bildas, sa han.

"Vi ska behöva några nya idéer för att ta reda på vad som händer," sa summrarna i ett uttalande från NASA.

I en annan uppsättning nya bilder visade forskare vad som verkar vara ett brett fält av glaciärer som strömmar över Plutos yta. Det flytande isfältet är lätt att se i dvärgplanets bilder: Det är den hjärtformade regionens släta, ljusfärgade övre vänstra lob - ett område som inte är officiellt känt som Sputnik Planum. [Flyga över Plutos Hillary Mountains och Sputnik Plain (Video)]

Forskare tror att isen i Sputnik Planum till skillnad från glaciärer på jorden består av kväve, kolmonoxid och metan. Vid den fria temperaturen på ungefär minus 390 grader Fahrenheit (minus 235 Celsius), kommer isen "inte att röra sig någonstans", eftersom den är för stel och spröd att strömma, säger Bill McKinnon, av Washington University i St. Louis, biträdande ledare av Geology, Geophysics and Imaging Team i New Horizons.

Men även vid sådana låga temperaturer är kväve, koldioxid och metan-ices "geologiskt mjuka och formbara", säger McKinnon. På nyhetskonferensen visade McKinnon regioner nära den hjärtformade regionens övre vänstra kant där isen kunde ses krypande kring andra geologiska barriärer och fyllning av kratrar. Bilderna, sade han, visar "avgörande bevis" för isflöde som fortfarande kan hända på Pluto's yta idag.

"För att se bevis på den senaste geologiska aktiviteten är det bara en dröm som går i uppfyllelse," sa McKinnon. "Utseendet på denna terräng, den fullständiga bristen på slagkratrar på Sputnik Planum, berättar att detta verkligen är en ung enhet."

McKinnon noterade också ett annat intressant funderingar som har uppstått från New Horizons data: Pluto är mycket nära att vara helt sfärisk.

"Vi kan faktiskt inte upptäcka någon obliqueness eller out-of-roundness i kroppen," McKinnon sa. Många andra kroppar i solsystemet har snedvridningar i deras rundhet, som "berättar om sin historia", sa han.

"Pluto spredde troligen mycket, väldigt snabbt efter det vi tror är en jättepåverkan som ledde till bildandet av [Charon]," tillade McKinnon, och noterade att gravitationsdraget hos de två kropparna på varandra skulle ha över tiden, saktade ner Plutos snabba rotation.

Den nya Horizons rymdsonden gjorde sitt närmaste tillvägagångssätt till Pluto den 14 juli.Hela datauppsättningen som den samlade in under sin flyby av dvärgplaneten tar 16 månader att ladda ner tillbaka till jorden. Det stora utbudet av funktioner på Plutos yta ställer många frågor som kommer att hålla forskarna upptagen i många år framöver, har missionsgruppmedlemmar sagt.