"1: a hårdvaruaffär i rymden": Kommersiell 3D-skrivare lanseras 2016

Hemförbättringsindustrin kommer snart att få sitt första fotfäste i rymden.

Kalifornienbaserad start Made in Space samarbetar med hemförbättringsjätten Lowe's för att lansera en kommersiell 3D-skrivare till International Space Station (ISS) i början av nästa år, meddelade företrädare för båda företagen idag (29 oktober).

Made In Space byggde 3D-skrivaren, som kallas Additive Manufacturing Facility (AMF), och kommer att behålla ägande av maskinen. Men AMF sportar en Lowes logotyp, och företaget kommer att använda det för att skapa märkesverktyg. [10 sätt 3D-utskrift kan omvandla rymdresor]

"Det är den första hårdvaruaffären i rymden", berättade Kyle Nel, verkställande direktör för Lowes Innovation Labs, företagets innovationsnav, ProfoundSpace.org. "Lowe säljer verktyg på jorden, och på så sätt kan vi även erbjuda verktyg i rymden."

One Lowes butik i San Francisco Bay Area kommer också att innehålla en kopia av AMF, liksom den del av ISS som rymmer den, efter att 3D-skrivaren kommer att bana, tillade Nel.

Made In Space maskinvaran är redan ombord på ISS; Företaget byggde en teknikdemonstration av 3D-skrivare för NASA som installerades ombord på rymdstationen i november 2014. Den maskinen har fungerat bra i mikroförhållanden, vilket banar vägen för AMF, som kommer att vara en fullt fungerande, kommersiellt inriktad maskin tillgänglig för en mängd olika kunder.

AMF: s lanseringsdatum och lanseringsleverantör har ännu inte fastställts, men 3D-skrivaren ska gå av i marken under första halvåret nästa år, sade Andrew Rush, president i rymden.

Utrymmebaserad 3D-utskrift har potential att hjälpa mänskligheten att utvidga sitt fotavtryck ut i solsystemet genom att göra oss mycket mindre beroende av leveranser från jorden, säger förespråkare. NASA har stora förhoppningar för tekniken, vilket skapar produkter lager för lager av metall, plast eller annat material "material". (Så småningom kan sådant råmaterial erhållas på månen eller Mars, med hjälp av insatser för att kolonisera dessa kroppar, förespråkare av tekniken säger.)

Plattformen arbetade faktiskt med Made In Space för att få den första 3D-skrivaren ombord på det orbiting lab. NASA har också testat 3D-tryckta raketdelar, och det har också nyligen tilldelats ett bidrag på $ 125.000 till en forskare som syftar till att bygga en prototyp 3D-skrivare som gör mat.

Made in Space: s långsiktiga målcenter för att hjälpa till att öppna himlen för besättning, och samarbetet med Lowes representerar ett steg längs den resan, sade Rush.

"Vi ser detta förhållande som en stor validering av den vägen från rymdteknikutveckling till terrestrisk spinoff, som jag anser är avgörande för industrins tillväxt och också avgörande för människors medvetenhet om industrin", berättade Rush ProfoundSpace.org.

"Mer kommer," lade han till, "håll dig följd."