NASAs SOFIA Flying Telescope kan bli Mothballed i Ă„r

Ett flygande astronomiskt observatorium kommer att grundas senare i år om inte annat finansieras för projektet, meddelade NASA-tjänstemän tisdag (4 mars).

Vita husets 2015-budgetförfrågan, som släpptes tisdag, slashes finansieringen av rymdorganisationens Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA), ett modifierat Boeing 747-flygplan som skannar himlen med ett teleskop på 8,2 fot (2,5 meter).

SOFIA kommer fortsätta att flyga vetenskapsuppdrag genom återstoden av budgetåret 2014, vilket slutar sept. 30. Men flygplanet måste mothballed därefter utan en infusion av pengar från oustide NASA, sade byrå tjänstemän. [Foton från SOFIA, NASAs flygteleskop (Galleri)]

"Det här är en mycket nedslående sak, tror jag, för många människor som har arbetat med det, säger Pete Worden, chef för NASAs Ames Research Center i Moffett Field, Kalifornien, som kartlägger SOFIA science-flygningar, berättade för reportrar tisdag . "Jag ska jobba väldigt, väldigt svårt att hitta internationella partners på detta, så att vi kan fortsätta med detta uppdrag."

NASA samarbetar redan med en internationell organisation på SOFIA-uppdraget - det tyska rymdcentret, vars tyska akronym är DLR. NASA: s chef Charles Bolden har pratat med sin DLR-motpart om situationen, säger Worden.

"De är oroliga," sade Worden om DLR-tjänstemän. "De har kommit överens om att arbeta med oss ​​för att se om det finns ett sätt framåt."

SOFIA är efterföljare till NASAs Kuiper Airborne Observatory, som avbröts 1995. Liksom Kuiper är SOFIA optimerad för att se i det infraröda området av det elektromagnetiska spektrumet.

Under sina cirka 10-timmars vetenskapliga flygningar kryssar observatoriet i en höjd av 41 000 till 45 000 fot (12 500 till 13 700 m) och kommer över 99,5 procent av den infrarödabsorberande vattendunsten i jordens atmosfär.

SOFIA har också en annan fördel än markbaserade anläggningar, missionären säger: rörlighet. Flygplanet kan jaga ned enstaka händelser, till exempel en ockupation från juni 2011 av en avlägsen stjärna av Pluto, som endast var synlig från ett litet område över Stilla havet.

SOFIA började flyga vetenskapsuppdrag 2010. Utvecklingskostnader för projektet - som förespråkare säger kan hjälpa forskare att studera en mängd olika himmelska föremål och fenomen, från stjärnformning och svarta hål till planeternas atmosfär - uppgick till cirka 1 miljard dollar och årliga driftskostnader är 87 miljoner dollar, säger Worden.

2015 års budgetförfrågan ställer ut 9 miljoner dollar för SOFIA, säger Worden. Det är oklart om det kommer att räcka för att utveckla en "mothballplan" som NASA och DLR syftar till att utarbeta under de närmaste månaderna, räkna ut sådana detaljer som var de ska lagra flygplanet och hur mycket det kostar att göra det.

Även om SOFIA blir mothballed, kan det ta en dag till himlen igen. Planen skulle vara att lagra flygplanet med hopp om att flyga det igen när ytterligare finansiering kan skaffas, säger Worden.

Beslutet att minska finansieringen för SOFIA är inte ett anklagelse för uppdragets prestation eller vetenskapliga potential, betonade Bolden. Det var snarare en följd av att prioritera andra aktiviteter - som robot Mars-uppdrag och James Webb Space Telescope - med de 4,97 miljarder dollar som tilldelades NASAs vetenskapsavdelning i budgetbegäran för 2015. (Utrymmesbyrån fick totalt 17,5 miljarder dollar, 200 miljoner dollar mindre än vad som tilldelades i 2014-begäran.)

"SOFIA har förtjänat sin väg, det har gjort mycket bra," sa Bolden under en pressmöte på tisdag. "Men jag var tvungen att göra ett val."