Forskare arbetar för att skydda jordens elnät från extrema solstormer

Verktyg på marken hjälper vetenskapsmännen att lära sig mer om hotet solutbrott på solen utgör livet som vi vet på jorden.

Experter med den brittiska geologiska undersökningen (BGS) har börjat samla data från tre forskningsplatser i U.K. för att bestämma effekterna av massiva solstormar på jordens elnät.

Även om koronala massutstötningar - jätte solutbrott av super het plasma som slänger laddade partiklar över solsystemet - är notoriskt svåra att förutsäga, försöker forskarna förstå det bästa sättet att skydda elnätet från en överbelastning orsakad av extremt solskydd. [De värsta solstormen i historien]

"Samhället beror på en invecklad uppsättning elektriska och elektroniska system, av vilka många är sårbara för negativt rymdväder", säger BGS-forskaren Gemma Kelly i ett uttalande. "Genom att mäta exakt vad som händer under en stor stormhändelse kan vi arbeta för ett bättre skydd för vår infrastruktur och minska skadan på den teknik vi bygger på."

Kelly presenterade sitt arbete på Royal Astronomical Society's National Astronomy Meeting 2013 i veckan i U.K.

Det finns alltid en liten mängd naturgas som går genom marken. Under de flesta omständigheter är denna elektricitet ofarlig; En solstorm kan dock förvärra strömmen under foten, vilket kan orsaka kaos på elektriskt kopplade system runt om i världen.

När solstormar träffar jorden på ett visst sätt kan det störa jordens magnetfält, vilket medger starka elektriska strömmar i den övre atmosfären för att framkalla strömmar på marken, sade BGS-tjänstemän.

"Storleken på de genererade elektriska strömmarna beror på ett antal faktorer, till exempel den lokala berggrundstypen och mängden vatten i marken, säger BGS-tjänstemän i ett uttalande. "Jordströmmarna kan bli stora nog för att potentiellt kunna orsaka problem med tekniken, såsom högspänningsnät, järnväxelväxlar och långa rörledningar."

De tre forskningsplatser som upprättas i Shetland, Scottish Borders och Devon i U.K. kommer att ge Kelly och andra forskare de första långsiktiga kontinuerliga mätningarna av markströmmen i landet, enligt BGS-tjänstemän.

Många av oss tar solen som självklart och ger det lite tanke tills det skorrar vår hud eller kommer i våra ögon. Men vår stjärna är ett fascinerande och komplext föremål, en gigantisk fusionsreaktor som ger oss liv. Hur mycket vet du om solen?

"Det elektriska fältmätningssystemet består av platser av två elektroder, vinkelrätt mot varandra och på avstånd 100 meter från varandra", sa Kelly i ett uttalande. "Varje elektrod är begravd en meter under ytan och spänningen mäts över varje par."

Kelly och hennes team kommer att använda de uppgifter som samlats in under undersökningen för att skapa bättre modeller som skulle kunna hjälpa dem att bättre förstå och förutse effekterna av solvädret.

Forskare uppskattar att en extrem solstorm bara träffar jorden en gång vart 100 år eller så. Den sista dokumenterade svåra solstormen som påverkade planeten hände 1859 och är känd som Carrington Event. Partiklar från en koronal massautstötning orsakade pappertelegrafer att fånga eld eftersom de laddade partiklarna överbelastade trådarna.

En mer mindre solhändelse orsakade en storskalig blackout i Quebec, Kanada 1989. Sex miljoner människor förlorade el i cirka 12 timmar när en transformator skadades eftersom solstrålningsstrålningar överbelastade systemet, sade BGS-tjänstemän.