Ett främmande solsystem: TRAPPIST-1 Discovery Tops Vår 2017 exoplanetlista

År 2017 presenterades en av de mest anmärkningsvärda exoplanetfynden i det senaste minnet: totalt sju jordplanets planeter har hittats i en sval dvärgstjärna, där tre planeter är i "goldilocks" -banor, vilket innebär att de kunde ha förutsättningar rätt för liv.

I februari 2017 publicerade den vetenskapliga tidskriften Nature ett dokument som beskriver de nya exoplanetfynden, av huvudförfattaren Michaël Gillon, en forskare från Astrofysikinstitutet vid Liège universitet i Belgien. Initiala observationer påpekade förekomsten av flera tätt packade planeter som kretsar ultracoolstjärnan, nu känd som TRAPPIST-1, med tre planeter bekräftade. Med hjälp av två teleskop som ligger på motsatta sidor av världen och en i rymden hittade Gillon och hans team fyra nya steniga planeter i TRAPPIST-1-systemet i början av året, vilket ledde till att den totala summan var sju. Forskare kan ännu inte urskilja ytfunktioner på dessa planeter, men upptäckten gav upphov till spänning om sökandet efter livet någon annanstans i universum. [De mest intressanta exoplanet upptäckterna av 2017]

"Jag är fascinerad av den möjliga existensen av livet på annat håll", sa Gillon i en intervju med ProfoundSpace.org. Som huvudforskare av exoplanetfynden av TRAPPIST-1, sa han att han är upphetsad av resultaten, men tycker fortfarande att studierna är utmanande att kontextualisera.

Gillon sa att han motiverades av upptäckten, men noterade att det fortfarande är för tidigt att berätta hur ofta dessa typer av system (med flera steniga planeter) utvecklas i universum. Men forskare ser fram emot vad detta arbete betyder för astronomins framtid.

"Vi utökar urvalet av markplaneter vi kan studera ... och snart hoppas vi få flera dussintals planeter som vi verkligen kommer att kunna studera," sade Gillon. "Så vi är naturligtvis superexcited."

När han påbörjade en prototyp för 2011 för ett projekt som kallas Sök efter beboeliga planeter som EClipsing ULtra-cOOl Stars - där akronym SPECULOOS stavar ut namnet på en populär cookie-smak i sitt inhemska belgiska -Gillon som utspelas för att observera 50 närliggande små stjärnor och vid omkring 30: e målet upptäckte han den första steniga kroppen som passerade, eller passerade framför, TRAPPIST-1. [Major Discovery! 7 Alien Planets Circle Circle Circle i närheten Star]

"I 2015 såg vi i våra data en transit, två transiteringar, tre och sedan en massa transiter och så intensifierade vi vår observation av denna stjärna och vi använde mer teleskop ... och vi publicerade våra första resultat 2016" Gillon sa. "Och sedan 2017 hade vi mycket mer data, särskilt tack vare Spitzer rymdteleskopet. Vi hade en fullständig känsla av systemet med dessa sju planeter."

Ligger 39 ljusår från jorden, är stjärnan TRAPPIST-1 ungefär Jupiter-storleken. Dess sju kända planeter reser runt stjärnan i trånga banor, och närmaste planet, TRAPPIST-1b, fullbordar en orbit (ett "år") på bara 1,51 jorddagar. Det var den första planet som upptäcktes i systemet.

Ursprungliga observationer kom från TRAnsiting-planeten och Planeteslmals Small Telescope (TRAPPIST) i Chile. Men, Gillon såg att bekräftelse av den första planetens bana skulle kräva att man observerar det från andra sidan världen. TRAPPIST-1b fullbordar en omlopp på en och en halv dag, så för att se nästa stund planeten fullbordade en omlopp, skulle de behöva en bekräftelse från Asien. Om en transit var synlig på natten i Sydamerika, skulle en och en halv dag senare vara dagtid i Amerika. Gillon använde därför Himalayan Chandra Telescope i Indien för att bekräfta hans fynd. [Exoplanet Tour: Möt 7 Earth Size Planets of TRAPPIST-1]

Alla sju av TRAPPIST-1-planeterna, inklusive de tre potentiellt beboeliga planeterna, är tidvis låsta till TRAPPIST-1, vilket betyder att en sida av planeten alltid står inför stjärnan. (Till exempel är månen låst till jorden.) Om en himmelsk kropp har en sida som alltid står inför moderstjärnan, kan den påverka dess förmåga att stödja livet.

Forskare tänker redan på sätt att hitta svar på atmosfären i TRAPPIST-1-planeten.

Sara Seager, en astrofysiker och planetvetenskapsman vid Massachusetts Institute of Technology (MIT), är biträdande chef på NASA-uppdraget, Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS). Romfartyget kommer att skanna hela himlen i två år och letar efter transiterande exoplaneter. Det kommer att lanseras under våren 2018.

I en intervju med ProfoundSpace.org delade Seager att TRAPPIST-1-upptäckterna "förstärkte" TESS-teamets forskningsriktning. Seager tillade att TRAPPIST-1-upptäckterna är "bara otroliga" och stöder tanken att när det gäller exoplanet-system "är nästan allt möjligt".