Saturnus Moon Titan En värld av floder och sjöar

Bilder som skötas förra sommaren av NASAs Cassini rymdfarkoster ger det starkaste beviset att Titan, en saturnisk måne och en av de jordens mest kända kroppsliga kropparna i solsystemet är prickade med en mängd flytande sjöar.

"Vid det tillfälle vi tillkännagav det först, var vi som," Tja, vi tror att det här är förmodligen sjöar ", men det handlade om vår grad av förtroende", säger studieledamot Ellen Stofan vid University College London och Caltech. "Jag skulle säga att vi vid denna tidpunkt har analyserat uppgifterna i den mån vi känner oss mycket övertygade om att de är flytande fyllda sjöar."

Istället för vatten är emellertid Titansjöarna [bild] sannolikt fyllda med metan och eventuellt även etan, organiska föreningar som är gaser på jorden men flytande på den fria ytan av Titan.

"Det kommer att verka som vatten", sade Stofan om flytande metan. "Det är genomskinligt precis som vatten är. Så om du stod vid strandlinjen skulle du kunna se ner till vad som helst småsten eller gunk som låg på botten."

Titan är den enda månen i solsystemet för att ha en tät atmosfär med tunna lager metan och kväve moln - en inställning som liknar den tidiga jorden. Atmosfärisk metan förstörs av solljus över tid och måste ständigt förnyas. Forskare spekulerade sålunda att sjöar eller till och med oceaner av metan kan existera på, eller bara under, månens isiga yta och att förångningen från dessa flytande kroppar fyller på atmosfären. Den första bekräftelsen av detta tänkande kom i juli i juli när Cassinis radar upptäckte mer än 75 stora, mörka fläckar runt ytan av månens nordliga pol.

"Sjöarna är i grunden svarta i [radarnätets data], vilket är hur en vätska skulle uppträda", säger Stofan. Radardata ensam var emellertid inte tillräckligt. En mycket slät deponering av fin mark skulle också vara svart på radar, förklarade Stofan.

Kliniken att fläckarna var flytande sjöar kom från att titta på den omgivande terrängen. Några av fläckarna tycktes matas av sinuösa kanaler, eller "floder", mer än 62 miles (100 kilometer) långa. Andra tycktes innehålla rimmade cirkulära fördjupningar, som liknar krater sjöar eller vulkaniska kalderor på jorden.

"Det morfologiska beviset pekar helt bort från att det är en slät deponering av mark eller sediment. Det är bara inte konsekvent, säger Stofan. "Kombinera dessa två uppsättningar data, det ledde oss att känna oss mycket övertygade om tolkningen att de faktiskt är flytande."

I en studie som publicerades i tidskriftens 4 januari-nummer Natur, föreslår forskarna att floder och sjöar fylls av regn från metangoln eller genom sänkning under månens yta.

"Du kan tänka på alla exotiska ord du vill kalla det - en" metanofer "eftersom det inte är en vattenförekomst. Det är ett undervattenmetanbord och inte ett vattenbord, säger Stofan.

Forskarna förutspår att som årstiderna fortskrider ska sjöar på vinterns halvklot expandera medan de på sommarhalvåret ska krympa eller torka helt upp.

Cassini är slated för att utföra 22 mer Titan flybys, nästa är planerad senare i månaden.

  • Bilder: Cassini s senaste upptäckter
  • Bilder: Föreställer Saturnus och Titan
  • Sjöar finns på Saturnus Moon Titan
  • Resa till Titan? Här är vad man kan förvänta sig
  • Cassini Scans Titan för Subsurface Ocean, Methane Ice