Är SETI Barking up the Wrong Tree?

Det har varit 46 år sedan Frank Drake riktade en antenn på stjärnorna i det första moderna SETI-experimentet. Hans hopp var att höra en avsiktlig signal - guidad in i rymden av intelligenta varelser - snarare än den naturliga, bullriga dansen av heta elektroner.

Sedan dess har SETI utökat sitt sökutrymme, förbättrat sin utrustning och förfinat sina strategier. Men bottenlinjen har inte budged: fortfarande ingen bekräftad chitter från kosmos.

Vissa människor förvirrar felaktigt en långsökning med en grundlig och visar att bristen på en SETI-detektion indikerar att vi är ensamma i Galaxen. Detta är dock nonsens.

Antalet stjärnsystem som vi noggrant har granskat är bara ungefär tusen. Det är ett litet prov jämfört med de hundra miljarder solarna som studsar Vintergatan, och av liten statistisk betydelse. Det är jämförbart med att initiera en strävan efter amerikaner som spelar oboe, men med tanke på sökningen meningsfull efter att ha förhört bara två personer. Dessutom, och med stor konsekvens för dem som faktiskt gör SETI, växer experimentens hastighet geometriskt. Vartannat år tvingar sökandens bredd ungefär dubbelt.

Enligt min mening är orsaken till att SETI ännu inte lyckats, det är enkelt: vi har precis börjat titta. Ändå får jag varje dag e-post från folk som föreslår andra orsaker till att vi inte lyckats hämta en främmande trumma. Det förvånar förmodligen inte dig, men många av dessa presenterade förklaringar är likartade. Det finns faktiskt fyra gissningar som är så populära, så vanliga i e-post efter e-post, att jag listar dem nedan för din uppbyggnad och bedömning. Jag lägger också till min egen ta på varje.

Topp fyra skäl som folk föreslår varför SETI inte har hittat en signal

1. "Du räknar med utlänningar med kommunikationsteknik (radio, ljus) som är ojämnt förra århundradet. De kommer att vara långt bortom det här."

Med andra ord är SETIs tekniska inställning fel. Variationer på detta tema är att föreslå att vi istället ska leta efter gammastrålar (fler bitar per sekund), tyngdkraftsvågor (otydlig fördel, förutom att vissa människor tror att de rör sig snabbare än ljus) eller utnyttjar vad som är dyster och imponerande beskrivs som "hyperdimensional fysik".

Tja, gammastrålar är slöseri, vilket kräver en enorm mängd energi per bit. Gravitetsvågor är svåra att producera (du behöver skaka planeter eller något liknande) och svår att upptäcka (överväga komplexiteten hos LIGO eller någon av de andra gravitationens vågförsök). Dessutom, och så vitt vi vet, rör gravitationens vågor inte snabbare än ljusets hastighet.

När det gäller att påberopa hyperdimensional fysik - ja det kan vara dandigt om vi visste vad det var.

Sann nog kan det finnas några viktiga, oupptäckta lagar i universum som visar oss hur man skickar bitar från en plats till en annan, antingen billigare än ljus och radio, eller snabbare (och nej ... kvantintrassering verkar inte göra det ). Om och när vi upptäcker dessa nya lagar, justerar vi vårt experiment i enlighet med detta. Under tiden kan jag bara påpeka att utan fysiken är det svårt att ansluta utrustningen!

2. "Om högteknologiska samhällen eller tänkande maskiner var där ute, hade de koloniserat Galaxen nu. Klart är vi ensamma ... ensam ... ensam."

Detta är naturligtvis ett överklagande till Fermi-paradoxen, som förutsätter att om sofistikerade samhällen är gemensamma, bör de också vara allestädes närvarande. Tja, jag kollade bara parkeringen utanför Institutet, och jag ser inga stora djur med långa, prehensile näsor. Slutsatsen a la Fermi är att elefanter inte existerar på denna jord, eller hur? Trots det har några förmodade pachydermer haft gott om tid att komma till mitt kontor, även om bara några få är så benägna.

Att använda Fermi Paradox som en orsak till avsaknaden av en SETI-signal är att göra en mycket stor extrapolering från en mycket lokal observation. Verkar chancy till mig.

3. "Utlänningar gör det inte vilja att kommunicera med oss. Titta på vad vi gör på planeten! "

Inte ens förutom att våra televisionssignaler ännu inte har oroat sig tillräckligt långt i rymden för att hysa utlänningar om våra procliviteter för dödlig konflikt, vår entusiasm för miljöförstöring eller vår beroende av sport, är det självcentrerat i ytterligheten mot tror att något av detta skulle materia till dem! Gjorde E.O. Wilson vägrar att studera myror eftersom de rutinmässigt kriger med andra myror?

4. "Du SETI-typer ser bara på fel ställe. Vi vet var utomjordingarna är: på en planet i Zeta Reticuli-systemet."

Jag gillar den här förklaringen bäst, även om det är värst. Det finns åtminstone ett recept på botemedel: vänd bara våra antenner på den närbelägna (39 ljusåriga) dubbelstjärniga Zeta Reticuli, och signalerna kommer att dundra in. (För de läsare som skrapar deras crania vid detta noterar jag att Zeta Reticuli är det stjärnsystem som var det ursprung som de korta, främmande utomjordingarna ansåg, som år 1961 avlägsnades socialtjänsteman Betty Hill och hennes brevman, Barney. Systemets identifiering baseras på en "stjärnkarta" som Betty drog med ett dussin poäng på det.) Men låt mig notera att vi gjorde titta på båda Z. Reticulis stjärnkomponenter under vår SETI observerande körning i Australien, för ett decennium sedan. Utlänningarna var förblivna mysiga.

Det finns en sak du definitivt kan säga om SETI: det finns ingen brist på idéer om hur du gör experimentet bättre. Jag erbjuder denna notering för att varna läsare till det faktum att inte alla idéer är nya.