Privat Dream Chaser Space Plan Skids Off Runway Efter Milestone Test Flight (Video)

Den första fria flygningen av ett nytt privatflygplan testade framgångsrikt rymdfarkostens automatiska tillvägagångssätt och landningssystem, trots en funktionsfel som skickade rymdfarkosten bort från banan i slutet av flygningen, berättar byggaren till ProfoundSpace.org.

Dream Chaser rymdplanet, byggt av Sierra Nevada Corporation, hissades med helikopter högt över Edwards Air Force Base i Kalifornien lördagen den 26 oktober och släppte sedan för att glida ner till en asfalterad touchdown. Det obemannade flygprovet, ett viktigt steg för projektet, genomfördes i samarbete med NASAs Dryden Flight Research Center vid Edwards Air Force Base. Sierra Nevada-tjänstemän släppte en video av Dream Chaser-dropptestet som visar landningsutrustningsfel, men videon slutar innan hantverket rinner ner på landningsbanan.

"Vi hade ett framgångsrikt tillvägagångssätt för landningsbanan. Fordonet flög på cue och hastigheterna var perfekta", säger Mark Sirangelo, företagsdirektör och chef för Sierra Nevada Corporation (SNC) Space Systems i Louisville, Colo. [Bilder av Dream Chaser, Amerikas nya rymdplan]

"Vi träffade mittlinjen exakt var vi behövde vara. Vid tillvägagångssätt och landning använde det vänstra huvudredskapet inte tillfredsställande", sa Sirangelo till ProfoundSpace.org. "Något hängde på redskapet och det deployerade inte."

En landningsincident

Dream Chaser rymdplan liknar en miniatyr rymdfärja, och utvecklas för att bära astronauter till och från den internationella rymdstationen och andra destinationer i jordbana. Sju-personbilen är ca 29,5 meter lång och har en vingspets på 22,9 fot (7 m). [Dream Chaser Space Plane Explained (Infographic)]

Landningsutrustningen felaktigt under lördagsfallstestet skickade Dream Chaser-prototypen av banan, sa Sirangelo.

"Det gick ganska snabbt bort från landningsbanan några sekunder efter det att en landningsutrustning misslyckades med att komma ner", sa Sirangelo.

När det gäller skador, sade Sirangelo att rymdplanets tryckkärl - vilket skulle innebära besättningshytten - inte skadades, med inbyggda datorer arbetar fortfarande även efter skridningen till ett stopp.

"Besättningen facket var helt intakt," och piloter skulle ha gått bort från landningsincidenten, sade Sirangelo. "Vi fick reda på hur tufft fordonet egentligen var. Allt inne i fordonet är helt som det var", i fördröjningstillstånd, tillade han.

Ett misslyckande utredningsgrupp bildas för att undersöka problemet, sa Sirangelo.

"Uofficiellt ser det ut som att växeldörren inte öppnade ordentligt ... så att växeln inte kunde komma ner hela vägen."

Dream Chaser "har slagit lite," sa Sirangelo, men kom till vila på sin normala horisontella position på sina främsta landningsskidor. "Det är inte i bitar. Det kommer att kunna flyga igen."

Dream Chaser första dropptest

Tidigare hade SNC-ingenjörer lagt fram prototypen Dream Chaser genom en serie mark- och fängelsestest för att ställa in scenen för den opiloterade testflygningen.

Sirangelo sa att han befann sig i ett missionskontrollrum för Dream Chaser-flygningen och alla system var gröna, med perfekt väder. Utrymmeplanet följde en identisk flygprofil som den skulle utföra vid retur från jordens omlopp, sa han.

Dream Chaser tappades av en helikopter från en höjd av 12.500 fot som gick in i sitt förplanerade dyk för att hämta fart och arbetade dess flygkontrollytor under vägen till landningsbanan.

Efter helikopterutlösningen pekade rymdplanet ner till marken för att få hastighet innan den tog sig upp, visserligen ett hjärtslagande ögonblick, sa Sirangelo.

"Det tog autonomt ut på cue och började flyga ner," sa Sirangelo, med flygkontrollprogramvaran som fungerade i toppform och flög båten till banans mittlinje.

"Vi träffade alla testparametrar. Vi fick ännu bättre data än vad vi förväntade oss ... och mer av det," sa Sirangelo. "Vi var mest bekymrade över flygförhållandena, hur det skulle flyga ... oroade om programvaran och flygningen skulle styra allt arbete. Och då var vi oroliga för att hantverket skulle komma och landa ordentligt. Och alla dessa saker fungerade perfekt."

Orbitalflygfordonet pågår

Dream Chaser-designen härrör från NASAs HL-20 lyftkropp som hade flera år med utveckling, analys och vindtunnelprovning vid rymdbyråns Langley Research Center i Virginia.

Sirangelo sa att simulera flyg av Dream Chaser på marken är en sak. "Men mamma naturen gör otäcka saker. Till dess att du faktiskt flyger du vet bara aldrig."

För närvarande är det dags att se till att alla nödvändiga uppgifter har samlats in. Också för att utvärdera är vad det kommer att ta för att få fordonet att flyga igen, sa Sirangelo.

"Vi förväntade oss bara att ha två flygningar på detta fordon ändå innan vi tog tillbaka den till Colorado," sa Sirangelo. "Vi samlade in tillräckligt med data för att vi kanske inte behöver ett andra flyg. Vi får se när vi får alla uppgifterna sorterade ut."

Sirangelo sa att byggandet av ett orbitalflygfordon, i samarbete med Lockheed Martin, redan pågår.

Sierra Nevada är ett av tre rymdföretag, tillsammans med SpaceX och Boeing, för att få finansiering från NASA: s kommersiella besättningsprogram, som syftar till att främja utvecklingen av nya rymdfarkoster för att ersätta byråns rymdfärdar som avbröts 2011.

SpaceX och Boeing är båda designa kapslar, och Dream Chaser är det enda återanvändbara flyget rymdfarkoster som utvecklas under NASAs kommersiella besättningsprogram. NASA hoppas att minst en av de nya bilarna kommer att flyga fram till 2017.

Leonard David har rapporterat om rymdindustrin i mer än fem årtionden. Han är tidigare forskningschef för National Commission on Space och är medförfattare till Buzz Aldrins nya bok "Mission to Mars - My Vision for Space Exploration", publicerad av National Geographic. Följ oss Facebook och . Originalartikel på ProfoundSpace.org.