Apor i rymden: En kort rymdfÀrdshistoria

Om Iran verkligen har lanserat en apa till rymden, följer nationen en väg som liknar den som USA tagit i de tidiga dagarna av rymdprogrammet.

Iran tillkännagav idag (28 januari) att den framgångsrikt hade lanserat en levande apa på rymdfluga och återställt djuret levande efter landning. Flyttet är en inledning för att skicka människor till rymden, som den islamiska republiken hoppas göra år 2020, sade iranska rymdorganisationens tjänstemän.

Iran och Förenta staterna ser inte många ögonblick på ögonen, men båda har tittat på apor som bra astronautstudenter genom åren. Förenta staterna var det första landet som någonsin lanserade en primat och skickade en rhesusapa som heter Albert till en delrymdshöjd på 63 kilometer ombord på en V2-raket i juni 1948.

Mycket lite var känt om de fysiologiska effekterna av rymdflugten i dessa dagar, med några forskare som postulerade att astronauternas kardiovaskulära system skulle misslyckas i mikrovågornas miljö och orsaka nära omedelbar död. Så forskare ville spränga några relativt stora djur i rymden för att se hur de gick. [Bilder: Banbrytande djur i rymden]

Albert dog av kvävning under hans flygning, och ett antal av hans simiska bröder offrade också sina liv till orsaken under de följande åren.

En annan rhesusapa som heter Albert II, till exempel, blev den första primaten för att nå utrymmet och uppnådde en höjd av 83 km (134 km) ombord på en annan V2 i juni 1949. Han överlevde lanseringen men dog efter att fallskärmfelet hade orsakat att hans kapsel slam hårt i marken.

Alberts III och IV dog under sina uppdrag i slutet av 1949, och Albert V blev offer av ett annat fallskärmssvikt 1951. Albert VI, även känd som Yorick, överlevde sin flygning från 1951, trots att den fyllde på en höjd av bara 45 miles (72 km) - väsentligt under det allmänt accepterade yttre rymdområdet 62 km (100 km).

Yorick dog flera timmar efter landning, eventuellt från värmespänning lidit när han satt inne i sin trånga kapsel i New Mexico-solen och väntade på återställningsbesättningen.

Förenta staterna registrerade en milstolpe i maj 1959, slutligen återhämta två primater levande efter rymdflight. En rhesusapa som heter Able och en ekorreapa med namnet Baker nådde en höjd av 300 miles (483 km) ombord på en Jupiter-raket och hämtades oskadd. (Tyvärr, Able dog flera dagar senare under en operation för att ta bort en elektrod under hennes hud.)

När det amerikanska rymdflygprogrammet började bygga fart, började nationen experimentera med schimpanser, vilka är större och närmare relaterade till människor än rhesus, ekorre eller andra apor.

USA lanserade en chimpans som namngavs Ham på en suborbital rymdfluga den 31 januari 1961. Ham nådde en höjd av 157 miles (253 km) under en 16,5 minuters flygning och återställdes oskadd, men lite uttorkad. Med den här framgången i handen slog Alan Shepard framgångsrikt ut på sin suborbitala flygning den 5 maj 1961 och blev den första amerikanska - och andra människan, efter Sovjetunionens Yuri Gagarin - någonsin att nå utrymmet.

En chimpans med namnet Enos kretsade jorden den 29 november 1961 och banade vägen för John Glenns historiska orbitalflygning den 20 februari 1962. (Återigen var USA lite sent till festen: Gagarin gick runt jorden på hans flygning av 12 april 1961.)

Efter det blev det etablerat att människor faktiskt kunde överleva rymflightens rigor blekna apor och apor i bakgrunden. USA fortsatte att starta djur för vetenskapliga experiment men koncentrerades alltmer om mindre varelser som möss och insekter, som är lättare att ta hand om och ta upp mycket mindre utrymme (även om två ekorreor körde på rymdfärjan Challenger's STS-51-B uppdrag i april-maj 1985.)

Förenta staternas rymdlöpande rival, Sovjetunionen, använde i första hand hundar i början av sina första mänskliga lanseringar, och trodde att hundar skulle visa sig vara mindre fidgety under flygning än apor.

Sovjeterna lanserade sina första hundar till rymden 1951. Nationen lyckades med att lyfta det första djuret - en hund som heter Laika ("Barker") - omlobba ombord på Sputnik 2 rymdfarkosten i november 1957. (Laika dog under flygningen.)

Trots sin hundfokus uppstod Sovjetunionen och dess efterföljande stat, Ryssland, ett antal rhesusapar till rymden på 1980-talet och 1990-talet, som en del av ett program som heter Bion. Frankrike sprängde också två gris-tailed macaque apor till suborbitalutrymme 1967.

Irans senaste lansering var inte det första försöket att skicka en apa till rymden. En tidigare orbitalansträngning under 2011 misslyckades.