Astronomer kommer att kämpa för att spara WFIRST rymdteleskopet från att vara axlat

Ledare för det amerikanska astronomiska samhället släppte ett uttalande idag (15 februari) som fördömer den föreslagna annulleringen av NASAs Wide Field Infrared Survey Telescope (WFIRST) i Vita Husets budgetförslag som släpptes i veckan. AAS-ledningen uttryckte också sin avsikt att samla stöd för uppdraget i kongressen, där budgeten för budgetåret 2019 måste godkännas.

"Vi kan inte acceptera uppsägning av WFIRST, som var det högsta prioriterade rymd-astronomimissionen i den senaste decadalundersökningen, säger AAS-president Megan Donahue i ett uttalande från samhället. "Och den föreslagna minskningen på 10% i NASAs astrofysikbudget, som uppgår till nästan 1 miljard dollar under de närmaste fem åren, kommer att förena USAs astronomi."

AAS är den "stora organisationen av professionella astronomer i Nordamerika", enligt samhällets webbplats, med ett medlemskap på cirka 7000 personer. På Twitter och i olika nyhetspublikationer har enskilda vetenskapsmän redan uttryckt sin rädsla för uppdragets föreslagna upphävande och de konsekvenser det skulle ha på amerikansk astrofysik. [Vad skulle det betyda för astronomer om WFIRST rymdteleskopet dödas?]

WFIRST skulle vara NASAs nästa "flaggskeppsuppdrag", som refererar till stora uppdrag med ett brett spektrum av vetenskapliga möjligheter. Det skulle följa uppdrag som Hubble Space Telescope, Chandra X-ray Observatory och James Webb Space Telescope, som lanserades 2019. Dess primära vetenskapsmål skulle ligga inom områdena kosmologi, stjärn- och planetbildning och studier av planeter runt andra stjärnor. En betydande del av tiden skulle också vara reserverad för forskare att använda observatoriet för studier utanför dessa ämnen.

WFIRST fick topprankning i decadalundersökningen 2010, med titeln "New Worlds, New Horizons in Astronomy and Astrophysics." Decadalundersökningen är en samhällsledad rapport organiserad av National Academies vart tionde år som ger en färdplan för vilka uppdrag eller uppdragsämnen ska drivas av samhället och stödjas av finansieringsorgan. Att sammanställa rapporten är en flerårig process som fångar inkomster från astronomer inom olika delfält samt från finansieringsorgan som NASA och National Science Foundation.

"Dessa ansträngningar för att uppnå en gemensam konsensus om forskningsprioriteringar är avgörande för att säkerställa maximal avkastning på offentliga och privata investeringar i de astronomiska vetenskaperna, säger AAS: s verkställande direktör Kevin B. Marvel i uttalandet. "Avbrytandet av WFIRST skulle innebära ett farligt prejudikat och kraftigt försvaga en decadal-undersökningsprocess som har etablerat kollektiva vetenskapliga prioriteringar för ett världsledande program i ett halvt sekel. Ett sådant drag skulle också offra USA: s ledarskap i rymdbaserad mörk energi, exoplanet och astrofysikundersökning. Vi kan inte tillåta sådan drastisk skada på astronomiområdet, vars effekter skulle kännas mer än en generation. "

Uppmaningen att avbryta WFIRST kan tolkas som en varning till uppdragschefarna för att hålla kostnaden för programmet på rätt spår, enligt Marcia Rieke, en astronomiprofessor vid University of Arizona och Seward Observatory, som pratade med ProfoundSpace.org för den här artikeln om vad WFIRST-avbokningen skulle kunna innebära för amerikansk astrofysik. Rieke är medordförande i National Academies Committee on Astronomy and Astrophysics, som övervakar hur decadalundersökningen prioriteras genom finansieringsorgan.

WFIRST-uppdraget har stadigt ökat utöver det ursprungliga projicerade finansieringsfönstret, vilket ledde till att NASA inledde en oberoende granskning av projektet för att ta reda på varför kostnaderna svullnade. Baserat på resultaten från denna granskningspanel, inledde byrån i oktober uppdragsplanerarna att komma fram till ett sätt att behålla uppdraget inom en livstidskostnadsbudget på 3,2 miljarder dollar. Resultaten av den utvärderingen förväntas presenteras för NASAs ledarskap i mars. (För jämförelse väntas Webb-teleskopet nu kosta cirka 8,8 miljarder dollar under hela sin livstid, Hubbles livstids kostnad har överskridit 10 miljarder dollar, även om båda dessa teleskop har ett större antal vetenskapliga instrument än WFIRST.)

Jon Morse, tidigare direktör för NASAs astrofysikavdelning, berättade för ProfoundSpace.org att NASAs vetenskapsuppdragsdirektorat (SMD) "inte skulle ha gett programmatisk inriktning mot WFIRST-projektet i höstas om SMD planerar att avbryta uppdraget, det verkar ha varit diktat utanför organet. " Morse, nu VD för BoldlyGo Institute, ledde NASAs astrofysikavdelning från 2007 till 2011 under utvecklingen av WFIRST-uppdragskonceptet. Han tjänstgjorde också som seniorpolitisk analytiker i Vita Husets Vetenskaps- och Teknikpolicy från 2006 till 2007.

Vita husets budget ger en totalökning på 400 miljoner dollar i NASAs budget, men en snitt på 165 miljoner dollar för astrofysik. Planeringsnummer för WFIRST begärde 302 miljoner dollar för budgetåret 2019 och uppåt på 400 miljoner dollar varje år fram till år 2022. Om WFIRST avbryts kommer den att absorbera den totala minskningen till astrofysik och lämna ungefär 137 miljoner dollar för annan astrofysikforskning.

Men Morse berättade för ProfoundSpace.org den föreslagna användningen av WFIRST-medel för att absorbera den övergripande nedskärningen till astrofysik, "stjäl JWST-budgetkilen från Astrophysics för" andra agenturprioriteringar ", ett upprörande förslag som dödar topprioriteten i astrofysik decadalundersökningen och undergräver framtida amerikanska ledarskap i rymd astrofysik. "

Sedan 2008 har NASAs astrofysikavdelning varit konsekvent under det som var 2008, med den störst minskning som inträffade under 2010. Samtidigt har alla andra vetenskapsavdelningar (som heliofysik och planetvetenskap) sett en total budgetökning jämfört med 2008 nivåer.Under de senaste tre åren har astrofysikavdelningen nästan återgått till 2008 års nivåer, men den föreslagna budgeten FY19 skulle vara en minskning med 15 procent jämfört med 2008 (och en minskning med 10 procent från FY18).

"Gemenskapen bör klargöra att WFIRST är avgörande för framtida rymdastrofysikforskning och är helt överkomligt om astrofysik tillhandahölls samma typ av budgetmedel som andra discipliner mottar," sa Morse. "Astrofysikbudgeten ska vara 1,6 dollar [miljard] per år, inte gå bakåt!"

Det verkar som AAS-ledningen förbereder sig för att kämpa för att rädda uppdraget.

"Vi ser fram emot att arbeta med kongressen för att återställa finansiering för WFIRST och för NASA astrofysik övergripande", sa Donahue.