De 12 mest förväntade rymduppdrag 2012

Rymdfärjeprogrammet är över, men det betyder inte brist på lanseringar under 2012.

Mellan kommersiell och statlig rymdflygning, bemannad och robotic finns det mycket på nästa års rymdflygningsdocka. För NASA kommer detta år att ta med de första privata rymdlastuppdrag till Internationella rymdstationen, medan Kina planerar att starta sin första besättning till ett helt nytt rymdlaboratorium i omloppsbana.

Samtidigt beror nya NASA-prober på att komma till månen och Mars, bland annat. Här är en titt på de 12 mest förväntade rymduppdragen 2012:

1. Första kommersiella rymdskeppsflyg till ISS

I kölvattnet på årets rymdfärdsavgång har NASA varit uppmuntrande kommersiella företag att utveckla rymdskepp som kan ta upp slaget i att transportera både last och besättning till Internationella rymdstationen. [Rösta för den bästa rymdflöjtshistorien 2011]

År 2012 är den första av dessa privata fordon inrättad för att göra sin jungfru resa till kretslocket. Dragon Space Capsule, utvecklad av Hawthorne, Kalifornien, rymdutforskningsteknik (SpaceX), är planerad att starta på företagets Falcon 9-raket den 7 februari. Några dagar senare är hantverket självständigt rendezvous med rymdstationen. När det kommer inom räckhåll, kommer astronauterna ombord på stationen att ta tag i det med stationens robotarm och ligga till utposten.

En annan privat rymdfarkost, Cygnus kapsel som utvecklas av Orbital Sciences Corp., från Dulles, Va., Kommer också att göra sin debut 2012. Cygnus beror på att flyga ovanpå Orbital's Taurus 2 raket i maj.

2. Virgin Galactic Powered Flight

Ett annat växande område av kommersiell rymdfluga är den suborbitala rymdturistindustrin. En ledare på denna marknad är Mojave, Kalifornien-baserade Virgin Galactic, som leds av den brittiska miljonären Sir Richard Branson. Virgin Galactic planerar att flyga betalande passagerare på suborbital joy rides till kanten av rymden och tillbaka, ursprungligen på $ 200.000 en pop.

Virgin Galactics fordon, rymdplanet SpaceShipTwo och moderbolaget WhiteKnightTwo har hittills gjort glidflygningstestflygningar. De första drivna flygningarna har inte blivit tillkännagivna, men experter hoppas kunna se SpaceShipTwos raketmotorer antända för flygningar någon gång under 2012. Dessa testflygningar kommer att vara ett viktigt steg mot flygturister, över 400 av dem har redan betalat i sin helhet.

3. Kinas Manned Space Laboratory

Kina, en växande spelare i rymden, arbetar på sin egen bemannade rymdstation. I år lanserade nationen sin första rymdstationstestmodul och genomförde sin första omloppsbana och dockning. Även om dessa rymdfarkoster var obemannade, förväntas kinesiska astronauter flyga på en efterföljande dockningsflygning under 2012.

Tiangong-1-modulen, lanserad den 29 september, är fortfarande i omlopp. Det robotiska Shenzhou 8-uppdraget lanserades den 31 oktober och mötte upp med Tiangong-1 flera gånger innan han återvände till jorden i november.

Nästa dockningsuppdrag, som vidareutvecklar denna kritiska färdighet för att bygga en rymdstation, kommer att vara Shenzhou 9 och Shenzhou 10. Minst en av dem kommer att besättning, har kinesiska tjänstemän sagt.

4. NASAs GRAIL Probes kommer vid månen

Den 10 september lanserade NASA $ 496 miljoner Grail rymdfarkoster (kort för "Gravity Recovery and Interior Laboratory") på uppdrag att kartlägga månens gravitation, för att hjälpa till att lära sig om vår naturliga satellits interiör och bildning.

Tvillingproberna beror på att de når sitt mål på nyårsdagen. De kommer att hålla sig i omlopp runt jordens måne i ungefär tre månader, spåra månens gravitationsfält genom mätning av små förändringar i avståndet mellan de två rymdfarkoster på grund av gravitationella variationer.

5. LightSail-1 lanserar

LightSail-1 är ett obemannat solsegel rymdfarkoster som utvecklas av den ideella planetariska samhället, en organisation som förespråkar rymdutforskning.

Solseglingsteknik ger möjlighet att använda solens strålning för att skjuta rymdfarkoster längre och snabbare än traditionell framdrivning. LightSail-1 fordonet är den första av tre planerade tester av tekniken av planetariska samhället. Det beror på att lanseras någon gång under 2012.

LightSail-1 är tillverkad av tre små kubformade rymdfarkoster kopplade till fyra triangulära Mylar-seglar som är arrangerade som en drake. Fordonet kommer att förlita sig på rent solljus för framdrivning.

6. Dawn Probe avgår för Second Asteroid

NASAs Dawn probe, lanserad 2007, har varit i omlopp runt asteroiden Vesta sedan juli 2011. Vesta är den näst mest massiva kroppen i asteroidbältet mellan Mars och Jupiter. [Foton: Asteroid Vesta och NASAs Dawn Spacecraft]

I juli beror de 466 miljoner dollarna rymdskepp på att avgå Vesta och huvudet mot dvärgplaneten Ceres, den enda större kroppen i asteroidbältet. Ankomsten är fastställd till februari 2015. Sonden syftar till att studera dessa rymdstenar för ledtrådar om vårt solsystems historia och planets bildning.

7. Nyfikenhet Rover anländer på Red Planet

NASAs stora nya rover Curiosity, mittpunkten för rymdorganisationens Mars Science Laboratory Mission, förväntas landa på den röda planeten 6 augusti.

Den $ 2.5 miljarderKuriositeten lyfts av den 26 november 2011. Den är den största och mest ambitiöst utformade Mars rover hittills packad med 10 olika vetenskapliga instrument för att söka efter tecken som Mars är eller någonsin var beboelig till liv.

Landningen förväntas vara en nagelbitare, eftersom nyfikenhet beror på att falla ner till planetens yta, som inget fordon har gjort tidigare. NASA-ingenjörerna utformade en himmelkranstigningsmodul som faller iväg för att sväva över Mars, sedan sänka Nyfikenhet på tänder till en mild touchdown.

8. Dream Chaser Drop Tests

Dream Chaser är ett privat rymdplan byggt av Sierra Nevada Corp., Colorado.Denna orbitalflygare är ett annat bud att ta över uppgiften att föra NASA-astronauter till Internationella rymdstationen.

När det lanseras till rymden kommer Dream Chaser att flyga ovanpå en United Launch Alliance Atlas 5-raket. Men först planerar Sierra Nevada att genomföra testflygningar av fordonet närmare marken under sommaren.

För Dream Chaser första testflygning, rymdplanet kommer att höjas till höga höjder av Virgin Galactics WhiteKnightTwo mothership. Därefter kommer Dream Chaser att släppas så att den kan glida tillbaka ner till marken för att testa landningsfunktionerna. Testflygningen kommer enligt uppgift att ske från antingen Edwards Air Force Base i Kalifornien eller White Sands Missile Range i New Mexico.

9. Hemlig flygvapen rymdplan landning

Amerikanska flygvapnet har en hemlig spion rymdfarkost kallad X-37B i omlopp just nu. Det obemannade rymdplanet, som drivs av flygvapnet Rapid Capabilities Office, lanserades ovanpå en Atlas 5-raket från Cape Canaveral, Fla., Den 5 mars 2011. Det är det andra farkosten i sitt slag.

Även om tjänstemän planeras för bara ett nio månaders uppdrag, är hush-hush fordonet förväntas landa någon gång i början av 2012. [Bilder: Flygvapens 2: a Secret X-37B Mission]

Det finns också en chans att flygvapnet kommer att starta en ny version av provfordonet nästa år. Även om detaljerna är knappa är rymdfarkosten utformad som en prototyprobotisk plattform för rymdbaserad flygvapenaktivitet. X-37B: s nyttolast är klassificerad.

10. Space Station får nya tillägg

Den internationella rymdstationen, men praktiskt taget komplett, är inte helt färdig med nya anläggningar och verktyg.

Det banbrytande laboratoriet är ett samarbete på 100 miljarder dollar mellan fotbollsplaner i USA, Ryssland, Europeiska rymdorganisationen, Japan och Kanada.

I maj 2012 kommer Ryssland att starta Nauka Multipurpose Laboratory Module (MPLM), ett nytt rum som ska läggas till rymdstationen Zvezda nadir-port, som ersätter Pirs dockningsfack som för närvarande finns där. Nauka kommer att inhysa vetenskapsexperiment och last och kommer att användas för dockning samt arbets- och viloplatser för besättningen.

Samma ryska protonraket som lanserar Nauka kommer att bära den europeiska robotarmen. Det nya verktyget kommer att fästas på rymdstations ryska sida för att hjälpa till med arbetet på stationens exteriör.

11. Planeringsprovningens milstolpar

Många av de robotprober som för närvarande utforskar solsystemet kommer att nå milstolpar nästa år. Exempelvis kommer Cassini-orbiterna, som har kretsat Saturnus sedan 2004, att göra flera flybys av Saturnian månen Titan och Enceladus, liksom avlägsna flybys av många andra månar, inklusive Helene, Mimas, Janus, Polydeuces, Telesto, Pallene och Dione.

NASAs Messenger-uppdrag, som anlände i omlopp kring Mercury i år, kommer att fortsätta sin up-close studie av planeten närmast solen.

Och byråns New Horizons uppdrag, som lanserades 2006, kommer närmare Pluto än någon annan rymdskepp än. Nya Horizons beror på att nå sitt mål 2015, när det kommer att flyga av Pluto för att studera dvärgplaneten och dess månar. Hantverket har redan passerat Uranus omlopp och beror på att passera Neptuns bana i 2014.

Många andra planetariska prober fortsätter att kopplas ihop nästa år för att främja forskarnas mål att bättre förstå solsystemet.

12. Permanent mänskligt närvaro i rymden

Det är lätt att förbise eftersom det har hänt i mer än ett decennium, men de fem partnerrumsbyråerna bakom Internationella rymdstationen fortsätter att skicka människor till utposten för att behålla den mänskliga närvaron i rymden som har varit konstant sedan 2000.

Även om NASA: s rymdfärdar pensionerade 2011 stoppade byrån inte med att skicka astronauter för att hjälpa besättningen rymdstationen, som fortsätter att fungera till minst 2020.

Tolv rymdflygare är planerade att resa till rymdstationen på fyra olika lanseringar under 2012. Dessa män och kvinnor kommer att spendera cirka sex månader, var och en som bor och jobbar i rymden och utför experiment i ett brett spektrum av vetenskaper inom mänsklighetens enda mikrovågslaboratorium.

Obs! Denna berättelse korrigerades för att återspegla att NASAs New Horizons-sond kommer att göra ett nära flyby av Pluto och dess månar 2015, inte gå in i omlopp runt dvärgplaneten.